In memoriam: het meest eenzame dier ter wereld

Je zult het maar zijn, de enige overlevende soort van je ras. Het overkwam de reuzenschildpad Lonesome George, oftewel ‘eenzame George’. Nu bestaat niet alleen George, maar ook de ondersoort waartoe hij behoorde niet meer: het dier overleed dit weekend op (om en nabij) honderdjarige leeftijd.

Lonesome George is niet meer. Foto Reuters

Je zult het maar zijn, de enige overlevende soort van je ras. Het overkwam de reuzenschildpad Lonesome George, oftewel ‘eenzame George’. Nu bestaat niet alleen George, maar ook de ondersoort waartoe hij behoorde niet meer: het dier overleed dit weekend op (om en nabij) honderdjarige leeftijd.

Lonesome George was hét symbool van de Galapagos-eilanden, een groep Ecuadoraanse eilanden ter hoogte van de evenaar. Toen hij in 1972 werd ontdekt op het eilandje Pinta, zijn er verschillende pogingen gedaan om George te laten paren met andere schildpadden om zijn ondersoort in stand te houden. Tevergeefs. Zelfs met twee verschillende soorten vrouwtjes in zijn hok bleef George zonder nageslacht. Dat trieste feitje leverde hem wel een vermelding op in het Guiness Book of Records.

Galapagos-reuzenschildpadden bestudeerd door Darwin

De Galapagos-eilanden zijn beroemd om de grote hoeveelheid endemische diersoorten. Charles Darwin kwam erlangs tijdens zijn reis met de Beagle en zo leverde het gebied een belangrijke bijdrage aan de ontwikkeling van zijn beroemde evolutietheorie. Toen de eilanden werden ontdekt door de mens verdwenen de reuzenschildpadden bijna. Zeevaarders kwamen erachter dat de dieren een jaar zonder water en voedsel kunnen en namen ze als levende proviand mee aan boord, zodat ze wekenlang verzekerd waren van vers vlees:

Doodsoorzaak onbekend

Het eenzaamste dier ter wereld werd gisterochtend dood aangetroffen in zijn hok. Het is nog onduidelijk waaraan hij is overleden; honderd is voor een reuzenschildpad niet erg oud en wetenschappers gingen ervan uit dat hij nog wel een paar decennia te gaan had. Zijn doodsoorzaak wordt dan ook nog onderzocht.

Tegenwoordig leven er nog ongeveer twintigduizend reuzenschildpadden op de eilanden, die vorig jaar zo’n honderdtachtigduizend bezoekers trokken. De ondersoort waartoe George behoorde helaas niet meer, al zal zijn zeldzame lichaam van meer dan 200 kilo nog wel te bewonderen zijn: George wordt waarschijnlijk gebalsemd.

Het levenloze lichaam van de honderden kilo’s zware George is met een brancard weggedragen door verzorgers.

Foto AP / Galapagos National Park Direction

Foto AP / Galapagos National Park DirectionFoto AP / Galapagos National Park Direction

De Galapagos-eilanden horen bij Ecuador, al liggen ze er behoorlijk ver vandaan, op zo’n 1000 kilometer afstand van de westkust van Zuid-Amerika.


Grotere kaart weergeven

    • Mirjam Remie