Laatste kwartfinale: Gerrard v. Pirlo en hoe gek maakt Balotelli het?

De beste mannen aan de kant van Italië en Engeland tot dusver op euro 2012: Andrea Pirlo en Steven Gerrard. Foto AFP /

Zeggen dat de twee verrassingen van het EK vanavond tegenover elkaar staan is misschien overdreven. Maar voorafgaand aan het toernooi golden Italië en zeker Engeland nu niet direct als kandidaten voor een plek in de halve finales. Een van de twee gaat het toch echt worden en mag proberen ten koste van Duitsland zelfs de finale te halen.

De Engelsen falen vrijwel altijd op een groot toernooi en net nu er zoveel blessures zijn dat zelfs de overspannen Britse pers geen hoge verwachtingen durfde te hebben, gaat het goed. Met uiterst degelijk voetbal, een beetje volgens de Chelsea-school die de Europa Cup dit jaar in Londen deed belanden, werden thuisland Oekraïne en Zweden naar huis gestuurd. Een gelijkspel tegen Frankrijk erbij opgeteld bleek goed voor groepswinst.

Italië overleefde na de wereldtitel van 2006 tweemaal op rij de poulefase van een groot toernooi niet. De Azzuri snakten naar verjonging en bondscoach Cesare Prandelli is in die missie geslaagd. De Italianen spelen zelfs niet meer op z’n Italiaans, maar met best wel wat flair. Tegen Spanje werd in poule C brutaal de leiding genomen wat uiteindelijk goed bleek voor een gelijkspel. Ierland werd verslagen maar tegen Kroatië volgde opnieuw een 1-1.

Gerrard v. Pirlo

David Beckham, voor het eerst niet mee met de Three Lions naar een eindtoernooi, ziet de wedstrijd vooral als een duel tussen Steven Gerrard en Andrea Pirlo. “Twee van de beste middenvelders ter wereld”, vindt Becks. Stevie G. heeft inderdaad net op tijd nog wat lucht gevonden om in de leeglopende band te blazen. Hij stond aan de voet van meerdere Engelse doelpunten op dit EK:

En Pirlo? L’architetto bewijst al het hele seizoen bij Juventus (kampioen) dat AC Milan hem een jaar geleden ten onrechte bij het oud vuil zette. Maar de Italianen varen eveneens wel bij het een linie terugzetten van Danielle De Rossi. De verdedigende middenvelder strooit met passjes vanuit de centrale verdediging: een meesterzet van Prandelli die Italië meer ‘voetbal’ heeft gegeven.

Hoe gek maakt Balotelli het?

En voorin zijn alle ogen gericht op Mario Balotelli. Super Mario. Je zou vergeten dat hij pas 21 jaar is. Hij kan geniaal zijn, maar Prandelli krijgt zijn op voorhand bedachte koningsduo Ballotelli-Cassano maar niet aan de praat. Beiden scoorden al, maar vooral wanneer de ander op de bank zat. Met Antonio Di Natale heeft de bondscoach echter genoeg vuurkracht als alternatief.

Balotelli treft vandaag een aantal ploeggenoten van zijn club Manchester City. Zijn directe tegenstander zal teammaat Joleon Lescott zijn. “Natuurlijk hebben Mario en ik een paar goede ‘gevechten’ gehad tijdens de trainingen”, zegt Lescott in The Sun. “Normaal gesproken kwam ik daar als winnaar uit.” Interessant zal zijn om te kijken hoezeer Mario getart wordt en of hij zijn emoties onder bedwang kan houden.

Bij Engeland heerst naar de wedstrijd toe voorzichtig optimisme, stiekem wordt gefantaseerd over een halve finale tegen Duitsland. De verdediging had het af en toe zwaar tegen Oekraïne en Zweden, maar aan de andere zijde blijken de spitsen doeltreffend. Wayne Rooney is er weer bij en behalve op Gerrard zullen de ogen op hem gericht zijn. Er is maar één echte vrees:

Engeland-Italië om 20.45 uur vanuit Kiev live op de NOS, België Eén en BBC One.

    • Jules Seegers