Zwangerschap olifant nog unieker

De zwangerschap van een olifant blijkt niet alleen uniek omdat die zo lang is. Ook hormonaal verloopt die anders dan bij de meeste dieren, ontdekten Duitse en Canadese biologen. Olifanten produceren het zwangerschapshormoon progesteron niet in de moederkoek, zoals bij mensen, maar in 2 tot 12 gele lichamen in de eierstokken (Proceedings of the Royal Society B, 20 juni).

De biologen volgden de zwangerschappen van 15 Aziatische en 2 Afrikaanse olifanten in dierentuinen. Die olifanten kregen tijdens de draagtijd (21 à 23 maanden) regelmatig een echo via de anus. Die bracht de eierstokken in beeld.

Toen er nog veel olifanten werden geslacht, in de twintigste eeuw, was al opgevallen dat zwangere olifanten in hun eierstokken niet één geel lichaam hebben, maar meerdere.

Dat is vreemd. Bij de eisprong ontstaat uit de follikel immers één geel lichaam, dat progesteron gaat produceren. Wordt een zoogdier zwanger, dan gaat het daar nog een paar weken mee door tot de placenta die taak overneemt. Bij de olifant blijken meerdere gele lichamen zich al voor de ovulatie te ontwikkelen. Die blijven de hele zwangerschap in stand – voor progesteronproductie dus.

Hester van Santen

    • Hester van Santen