Geen Rosicky, maar Tsjechië heeft nieuw wapen tegen Portugal

De mannen naar wie vanavond met grote belangstelling gekeken wordt: Ronaldo en Jiracek. Foto AFP / Aris Messinis-Damien Meyer

Ooit telde de trotse Tsjechische ploeg vele fraaie voetballers, nu moet het vooral van Tomas Rosicky komen. En laat hij nu net geblesseerd zijn. Tomas speelt in elk geval niet vanaf het begin, en mogelijk is hij helemaal niet fit voor de kwartfinale vanavond tegen Portugal.

Blessures zijn geen nieuwigheid voor Rosicky, die met zijn 31 jaar de leemte illustreert die sterspelers als Pavel Nedved, Marek Jankulovski en Jan Koller achterlieten. Veel werd er vooraf dan ook niet verwacht van Tsjechië maar het werd toch maar mooi groepswinnaar ten koste van het favoriete Rusland. Vaclav Pilar scoorde al twee keer, maar een nieuwe grote man is opgestaan en zijn naam is Petr Jiracek.

Met zijn ongekamde krullenmat die na een kwartier voetballen bezweet aan zijn nek gaat plakken, is de middenvelder een verschijning die doet denken aan de vermaarde Karel Poborsky. Jiracek maakte de afgelopen week twee heel belangrijke doelpunten voor Tsjechië tegen Griekenland en Polen waarmee uitschakeling werd voorkomen. Poborsky was in zíjn tijd, op het EK 1996 in eveneens de kwartfinale, tegen (jawel) Portugal goed voor de enige en wonderschone treffer:

‘We zijn er klaar voor! Wij zijn Portugal!’

De Tsjechen dus verder als nummer één van hun poule waarin ook gastland Polen werd geëlimineerd. Vertrouwen te over zou je denken. Dat kan ook gezegd worden van Portugal. Cristiano Ronaldo vond eindelijk de vorm (uitgerekend tegen Oranje) die hij al zo vaak bij zijn club etaleerde en aan zijn hand werd de groep des doods overleefd. Tegen titelfavoriet werd maar net met 1-0 verloren, Denemarken en Nederland werden opzij gezet.

De honger is groot bij de enigszins gerevitaliseerde Selecção das Quinas waarin internationale toppers als CR7, Raúl Meireles, Nani en Pepe prima samengaan met spelers uit eigen land. Met de opkomende back João Pereira en bikkelaars João Moutinho en Miguel Veloso op het middenveld lijkt de balans tussen vedetten, arbeid en vers bloed gevonden.

Twitter avatar Cristiano Cristiano Ronaldo Estamos prontos! Somos Portugal !! http://t.co/C85OcGnt
Twitter avatar luisnani Nani Today we fight for our objective with the support of 10 million portuguese. Força #Portugal!!! #Euro2012

Het mag duidelijk zijn: de eensgezinde Portugezen willen nu eindelijk ook wel eens een prijs winnen. Hoewel de kwalificatie voor Euro 2012 moeizaam verliep en het WK twee jaar terug in een deceptie uitliep, staan de neuzen (zolang het goed gaat in elk geval) allemaal de juiste kant op.

Wat te verwachten tijdens de kwartfinales en daarna? Krakers!

De vier kwartfinales van Euro 2012 hebben met Tsjechië-Portugal een opmaat naar groter geweld in het weekend. Morgen volgt Duitsland-Griekenland, maar daarna staan Spanje-Frankrijk en Engeland-Italië op de rol.

Die eerste kraker op zaterdag is een treffen tussen twee ploegen die de favorietenstatus nog niet echt hebben weten om te zetten in hun spel. Spanje ploetert met het eigen keurslijf waarbinnen alles tot op de doellijn moet worden uitgetikt. Het tiki-taka begint sommigen te irriteren. Frankrijk heeft maar weer eens interne problemen en verloor de laatste groepswedstrijd roemloos tegen het reeds uitgeschakelde (!) Zweden.

Daarna is het Engeland dat onverwacht goed presteert vanuit de Chelsea-tactiek en Italië dat bezig is zich te revancheren voor treurig verlopen eindrondes sinds het veroveren van de wereldtitel in 2006. De winnaar speelt de halve finale zeer waarschijnlijk tegen titelfavoriet Duitsland. De andere halve eindstrijd wordt dan Portugal of Tsjechië tegen Spanje of de Fransen.