Dit had hij al bedacht in zijn slaap

Door een schorsing speelde Wayne Rooney gisteren pas zijn eerste duel op dit EK voor Engeland. Hij scoorde meteen.

England's Wayne Rooney gestures during the Euro 2012 soccer championship Group D match between England and Ukraine in Donetsk, Ukraine, Tuesday, June 19, 2012. (AP Photo/Vadim Ghirda) AP

Redacteur Voetbal

Rotterdam. Heel de eerste helft zie je hem niet. Plat gezegd: hij raakte geen bal. En opeens is hij daar, Wayne Rooney. In het maagdelijk witte tenue van Engeland, met nummer tien. Kort na rust, op het juiste moment, op de juiste plaats, na een blunder van de doelman van Oekraïne. Een simpele kopbal voor open doel, niet te missen. Bij het inzoomen van de camera valt op dat er geen kale plek meer zit op zijn hoofd, Rooney heeft een nieuwe coupe na een haartransplantatie.

Eindelijk kon de Engelse spits Wayne Rooney (26) spelen op het EK voetbal. De eerste twee wedstrijden moest hij vanwege een schorsing nagelbijtend vanaf de tribune toekijken. Overtuigen deed hij gisteren niet tegen gastland Oekraïne, maar hij maakte wel het beslissende doelpunt (1-0). Engeland plaatste zich na de moeizame zege als groepswinnaar voor de kwartfinales, waarin het speelt tegen Italië.

Zal Wayne Rooney maandagnacht wakker hebben gelegen in zijn hotelkamer? Soms repeteert hij zijn kansen van de volgende dag zo vaak, dat hij de slaap niet kan vatten.

De winnende put, de perfecte finale, de beslissende redding. Wetenschappelijke studies bewijzen het nut van visualisatie voor topsporters. Rooney maakte het onbewust als tiener al tot zijn routine, vertelde hij vorige maand tegen de Britse journalist David Winner van ESPN. Hij stelde zich voor hoe hij de bal van buiten het strafschopgebied in de kruising ramde of hele elftallen voorbij dribbelde.

Nu zijn Rooney’s beelden realistischer en gedetailleerder. Als hij nooit in het stadion van de volgende dag heeft gespeeld, zoekt hij naar foto’s. Hij vraagt de materiaalman van Manchester United in welk shirt hij speelt en probeert uit te vinden welke kleuren de tegenstander draagt. Alles voor goede gedachten en momenten, zei hij in The Guardian.

Rooney bedenkt in bed welke mogelijkheden hij heeft bij een fictieve voorzet. Een schot, een kopbal of toch de bal even aannemen? Zo staat hij de volgende dag met een ‘geheugen’ op het veld. En blijkt in een split second de moeilijkste oplossing soms de meest geschikte. Zoals in februari 2011, toen hij Engeland versteld deed staan met een weergaloze omhaal tegen Manchester City – het doelpunt van het jaar.

Het was een treffer die Jari Litmanen ook had kunnen maken. Rooney heeft de Finse oud-spelmaker van Ajax altijd bewonderd, vertelde hij ESPN. Als kind genoot hij van de manier waarop Litmanen ruimte voor zichzelf creëerde, het overzicht hield en de tijd nam voor iedere bal.

Rooney groeide op in Croxteth, een onveilige arbeiderswijk in Liverpool. Hij was het klassieke voorbeeld van het jochie dat de bal aan zijn voet had tot hij die in de duisternis niet meer kon zien. Met zelfbedachte spelletjes ontwikkelde hij ongemerkt zijn techniek. Hij mikte over passerende auto’s op een verkeersbord aan de overkant van de straat en gebruikte muurtjes als denkbeeldige verdedigers.

Als 9-jarige werd Rooney uitgekozen voor de jeugdopleiding van Everton, een jaar later betrad hij voor het eerst het veld van Goodison Park. Hij mocht als mascotte een deel van de warming-up verrichten: de doelman gooit de bal aan, de vereerde jeugdspeler schiet hem terug. Rooney passeerde de verbaasde Neville Southall echter met een stiftballetje.

De brutaliteit is hij nooit verloren, net als zijn heetgebakerdheid. Het kostte hem de eerste twee groepswedstrijden van dit EK. Acht maanden geleden werd hij van het veld gestuurd in de laatste kwalificatiewedstrijd, omdat hij de Montenegrijn Miodrag Dzudovic een trap gaf .

Rooney, spits met de uitstraling van de doorsnee Britse voetbalsupporter, maar met een techniek die al is vergeleken met die van de Braziliaan Pelé. Hij was op 18-jarige leeftijd al onhoudbaar voor zijn jeugdliefde Everton en vertrok naar Manchester United. Acht seizoenen later staat hij op 181 doelpunten in 365 duels.

Manchester United bewaakt het fysiek van Rooney nauwgezet. Zijn speltype vraagt veel energie. Ook is zijn loopbaan al vroeg getekend door enkel- en voetblessures. Sommigen vrezen dat de fors gebouwde spits vroegtijdig is opgebrand.

Ook heeft het leven rond het voetbal Rooney beschadigd. Hij werd gefolterd door de tabloids nadat hij naar verluidt zijn zwangere echtgenote had bedrogen. United-manager Alex Ferguson beschermde zijn spits tegen de massale aandacht en gunde hem eind 2010 een lichamelijk en mentaal herstel in een sportkliniek in de Verenigde Staten.

De Britse tabloids die Rooney neersabelden, hebben nu hun hoop op hem gevestigd. Ook al etaleerde hij, net als Lionel Messi, Cristiano Ronaldo en Robin van Persie, zelden zijn clubvorm in het shirt van de nationale ploeg.

    • Michiel Dekker