Wayne Rooney kan zijn goals dromen

De eerste twee duels zat hij geschorst op de tribune. Wayne Rooney is Engelands hoop vanavond tegen Oekraïne. Zelfs de tabloids staan nu achter hem.

England's national soccer player Wayne Rooney inspects the pitch, ahead of their match against Ukraine, during the Euro 2012 at the Donbass Arena in Donetsk June 18, 2012. REUTERS/Nigel Roddis (UKRAINE - Tags: SPORT SOCCER) REUTERS

Zal Wayne Rooney vannacht wakker hebben gelegen in zijn hotelkamer in Donetsk? Soms repeteert hij zijn kansen van de volgende dag zo vaak, dat hij de slaap niet kan vatten. Nu komt daar nog de opwinding bij van zijn eerste voor Engeland op het EK voetbal. Gastland Oekraïne is alvast gewaarschuwd.

De winnende put, de perfecte finale, de beslissende redding. Wetenschappelijke studies bewijzen het nut van visualisatie voor topsporters. Rooney (26) maakte het onbewust als tiener al tot zijn routine, vertelde hij vorige maand tegen de Britse voetbaljournalist David Winner van ESPN. Hij stelde zich voor hoe hij de bal van buiten het strafschopgebied in de kruising ramde of hele elftallen voorbij dribbelde.

Nu zijn Rooney’s beelden realistischer en gedetailleerder. Als hij nooit in het stadion van de volgende dag heeft gespeeld, zoekt hij naar foto’s. Hij vraagt de materiaalman van Manchester United in welk shirt hij speelt en probeert uit te vinden welke kleuren de tegenstander draagt. Alles voor goede gedachten en momenten, zei hij in The Guardian.

Rooney bedenkt in bed welke mogelijkheden hij heeft bij een fictieve voorzet. Een schot, een kopbal of toch de bal even aannemen? Zo staat hij de volgende dag met een ‘geheugen’ op het veld. En blijkt in een split second de moeilijkste oplossing soms de meest geschikte. Zoals in februari 2011, toen hij Engeland versteld deed staan met een weergaloze omhaal tegen Manchester City – het doelpunt van het jaar.

Het was een treffer die Jari Litmanen ook had kunnen maken. Rooney heeft de Finse spelmaker van Ajax altijd bewonderd, vertelde hij ESPN. Als kind genoot hij van de manier waarop Litmanen ruimte voor zichzelf creëerde, het overzicht over het hele veld hield en de tijd nam voor elke bal. Net als hij zelf bij de omhaal tegen City.

Rooney groeide op in Croxteth, een onveilige arbeiderswijk in Liverpool. Hij was het klassieke voorbeeld van het jochie dat de bal aan zijn voet had tot hij die in de duisternis niet meer kon zien. Met zelf bedachte spelletjes ontwikkelde hij ongemerkt zijn techniek. Hij mikte over passerende auto’s op een verkeersbord aan de overkant van de straat en gebruikte muurtjes als denkbeeldige verdedigers.

Als negenjarige werd Rooney uitgekozen voor de jeugdopleiding van Everton, een jaar later betrad hij voor het eerst het veld van Goodison Park. Hij mocht als mascotte een traditioneel deel van de warming-up verrichten: de doelman gooit de bal aan, de vereerde jeugdspeler schiet hem terug. Rooney passeerde de verbaasde clublegende Neville Southall echter met een stiftballetje.

De brutaliteit is hij nooit verloren, net als zijn heetgebakerdheid. Het kostte hem de eerste twee groepswedstrijden van dit EK. Acht maanden geleden werd hij van het veld gestuurd in de laatste kwalificatiewedstrijd, omdat hij de Montenegrijn Miodrag Dzudovic uit het niets een trap had gegeven. Rooney kan het voorval nog altijd niet verklaren, stelde hij zondag. Net als zijn rode kaart bij het WK van 2006, na het natrappen van de Portugees Ricardo Carvalho.

Rooney, spits met de uitstraling van de doorsnee Britse voetbalsupporter, maar met een techniek die al is vergeleken met die van de Braziliaan Pelé. Hij was op 18-jarige leeftijd al onhoudbaar voor zijn jeugdliefde Everton en vertrok naar Manchester United, van manager Alex Ferguson. Acht seizoenen later staat hij op 181 doelpunten in 365 wedstrijden. Hij won de Champions League, de wereldbeker, vier landstitels en twee League Cups.

Manchester United bewaakt het fysiek van Rooney nauwgezet. Zijn speltype vraagt veel energie. Ook is zijn loopbaan al vroeg getekend door enkel- en voetblessures. Sommigen vrezen dat de fors gebouwde spits, die recent zijn kaalheid heeft bestreden met haartransplantatie, vroegtijdig is opgebrand.

Ook heeft het leven rond het voetbal Rooney beschadigd. Hij werd gefolterd door de tabloids nadat hij naar verluidt zijn zwangere echtgenote had bedrogen. Manager Ferguson beschermde zijn spits tegen de massale aandacht en gunde hem eind 2010 een lichamelijk en mentaal herstel in een sportkliniek in de Verenigde Staten.

De Britse tabloids die Rooney neersabelden, hebben nu hun hoop op hem gevestigd. Ook al etaleerde hij, net als Lionel Messi, Cristiano Ronaldo en Robin van Persie, zelden zijn clubvorm in het shirt van de nationale ploeg. Rooney beloofde zondag alvast dat hij zich in ieder geval zal gedragen tegen Oekraïne, in de strijd om een plek in de kwartfinales.

Het Engelse elftal, afgereisd met lage verwachtingen, heeft aan vertrouwen gewonnen na het gelijkspel tegen Frankrijk en de overwinning op Zweden. Aanvoerder Steven Gerrard prees de gegroeide sfeer in de spelersgroep. Bondscoach Roy Hodgson stelt dat de terugkeer van Rooney zijn ploeg opnieuw wat extra’s geeft. Hij posteert hem vanavond naast Danny Welbeck, ook zijn aanvalspartner bij United.

Het enthousiasme over de entree van Rooney verdringt de discussie over de Engelse defensie even naar de achtergrond. Hodgson vergeleek de spits in zijn voorbeschouwing nog eens met Pelé. Waar deze wereldster het Braziliaanse elftal eigenhandig aan wereldtitels hielp, hoopt Hodgson dat Rooney de komende weken het verschil kan maken bij het EK. Zeker is dat de spits zijn scenario al op zijn hotelkamer heeft doorgenomen.

    • Michiel Dekker