Een spannend avondje voor Italië en Kroatië

Voor Italië en Kroatië zijn de kwartfinales verder weg dan voor Spanje.

ROTTERDAM. In groep C heeft regerend Europees en wereldkampioen Spanje vanavond genoeg aan een gelijkspel tegen Kroatië om zich te verzekeren van een plaats in de kwartfinales van het EK. Kroatië daarentegen moet minimaal gelijkspelen en hopen dat Italië niet met meer dan twee doelpunten verschil wint van het al uitgeschakelde Ierland.

In Spanje twijfelt vrijwel niemand eraan dat de ploeg van bondscoach Vicente del Bosque, die heeft bijgetekend tot 2014, de knock-outfase van het toernooi bereikt. „Wij zijn superieur aan Kroatië”, zegt verdediger Javi Martínez in de Spaanse sportkrant Marca. Alle Spaanse spelers zijn fit voor het duel met Kroatië.

Voor de Kroaten, die zich tegen Italië (1-1) terugvochten in de wedstrijd, is plaatsing voor de kwartfinales een stuk lastiger. In het geval van een gelijkspel tegen Spanje, voor het eerst de tegenstander op een eindtoernooi, is Kroatië afhankelijk van het resultaat van Italië. Een houvast kan zijn dat de nationale ploeg geen duel meer heeft verloren op een EK sinds de nederlaag tegen Engeland (2004).

Dan doet Italië, dat de laatste zes wedstrijden op eindtoernooien (EK 2008, WK 2010 en EK 2012) niet wist te winnen, het slechter. Het team van bondscoach Cesare Prandelli moet tegen Ierland met drie goals verschil winnen. Ondanks de verspeelde voorsprong tegen Kroatië was Prandelli optimistisch. „Italië leeft en we zullen blijven vechten tot het bittere eind.” Van Mario Balotelli, de spits die tijdig hersteld lijkt van knieproblemen en vorige week door Kroatische fans racistisch werd bejegend, worden goals verwacht. NRC