Eindelijk is de superster terug aan de top

Met Maria Sjarapova als nieuwe lijstaanvoerder heeft het vrouwentennis weer een aansprekend gezicht. De Russin vocht zich terug na een zware schouderblessure.

TOPSHOTS Russia's Maria Sharapova poses with her trophy in the clockrooms after winning against Italy's Sara Errani the Women's Singles final tennis match of the French Open tennis tournament at the Roland Garros stadium, on June 9, 2012 in Paris. AFP PHOTO / POOL SINDY THOMAS AFP

Het vrouwentennis, zo grillig als het zich heeft getoond de afgelopen jaren, heeft met Maria Sjarapova terug aan de top in ieder geval weer een aansprekend gezicht gekregen. „Ze is een superster, en het is altijd goed als een superster aan de top staat”, zei de Tsjechisch-Amerikaanse grande dame van de tennissport Martina Navratilova vrijdag al, toen Sjarapova na haar gewonnen halve finale tegen Petra Kvitova de koppositie op de wereldranglijst overnam van Victoria Azarenka.

Zaterdag won de 25-jarige Russin met speels gemak de finale van Roland Garros en zo voltooide ze haar Career Grand Slam. Ze is de tiende vrouw ooit die alle vier grandslamtoernooien heeft gewonnen en de zesde die dat presteerde sinds de openstelling van de vier grote toernooien voor profs in 1968. In de finale versloeg ze Sara Errani met 6-2 en 6-3. De Italiaanse was als nummer 21 van de wereld de laagst geklasseerde finalist op Roland Garros sinds Mary Pierce in 2005 en het zoveelste voorbeeld van de grilligheid van het huidige vrouwentennis.

Maar of Sjarapova als een vorstin kan heersen in het WTA-circuit, moet nog maar blijken. Successen waren de afgelopen jaren vluchtig in het vrouwentennis. De voorbije negen grandslamtoernooien kenden acht verschillende winnaressen. Telkens wanneer de tenniswereld dacht ‘we hebben er weer één’, kwam de val van een kampioene op het volgende grandslamtoernooi. Zo verging het de Chinese Li Na na haar overwinning op Roland Garros vorig jaar, de Tsjechische Kvitova na Wimbledon, de Australische Samantha Stosur na de US Open en de Wit-Russische Azarenka na het winnen van de Australian Open aan het begin van dit jaar.

Azarenka lijkt de sterkste van de talrijke Oost-Europese talenten, maar zij wankelde al in de eerste ronde van Roland Garros om vervolgens in de vierde ronde te capituleren. De uitschakeling van Serena Williams in de eerste ronde leidde in Parijs tot vraagtekens bij de fitheid van de dertigjarige Amerikaanse, hoewel niemand kan voorspellen of ze zich de komende weken gaat revancheren op Wimbledon. Met het afscheid van de in Parijs afwezige Kim Clijsters na de US Open komend najaar verdwijnt de speelster die voor het laatst twee grandslamoverwinningen achter elkaar haalde.

Die mogelijkheid heeft Sjarapova komende maand op het Londense gras, waar ze in 2004 voor het eerst opzien baarde door als zeventienjarige Wimbledon te winnen. Maar tijdens de heerschappij van de Belgische Clijsters en Justine Henin en de Amerikaanse zusters Williams won de Russin daarna alleen de US Open in 2006 en de Australian Open in 2008. Daarna zakte zij tot ver buiten de toptien op de wereldranglijst. Er werd gevreesd voor haar carrière na een ingrijpende schouderoperatie die haar bijna een jaar aan de kant hield.

Juist door die comeback – „een lange weg die ik heb afgelegd” – noemde de als tweede geplaatste Sjarapova haar overwinning in Parijs zaterdag „nog specialer” dan haar Wimbledonzege in 2004. „Al die mensen die het geloof in mij hadden verloren en dachten dat ik niet meer op dit punt terug zou kunnen komen, het kon me allemaal niet schelen en ik luisterde er niet naar.”

Onder die ongelovigen bevond zich overigens ook Navratilova, de beste tennisster van de jaren tachtig. De terugkeer van Sjarapova aan top is „fantastisch voor de sport”, zei ze vrijdag op een persconferentie. „En geweldig voor haar. Alle respect voor wat ze gepresteerd heeft. Ik had twee, drie jaar geleden niet gedacht dat ze in hier nog toe in staat zou zijn. Ik denk niet dat veel mensen dat wel dachten. Maar ze deed het, dat is wat telt.”

Sjarapova toont inmiddels wel een regelmaat in haar resultaten die nog maar zeldzaam is onder haar wisselvallige collega’s. In de laatste vijf grandslamtoernooien haalde ze vier keer de laatste vier. En na de verloren finale op de Australian Open in januari volgden finaleplaatsen op de WTA-toernooien van Indian Wells en Miami en toernooiwinsten in Rome en Stuttgart. De afgelopen twee weken bewoog ze zich bovendien met souplesse over het Parijse gravel, waar ze zich in het verleden nog als „een koe op ijs” had gevoeld.

De Russin, al jaren woonachtig in Florida, boekt weer de prestaties die recht doen aan haar sterrenstatus. Haar talrijke sponsordeals maken haar met afstand de meest verdienende sportvrouw van de wereld. Forbes Magazine schat haar jaarinkomen op 26 miljoen dollar (bijna 21 miljoen euro), ruim twee keer zoveel als haar Deense collega Caroline Wozniacki op plek twee. Daarmee is Sjarapova de absolute tennisdiva van dit moment. Maar pas als ze op Wimbledon, waar het acht jaar geleden allemaal begon, opnieuw triomfeert kan ook voorzichtigjes worden gesproken van de tenniskoningin Maria Sjarapova.

    • Bart Hinke