Spanje en Italië mogen vanavond de voeten laten spreken

De Spaanse coach Del Bosque kijkt toe tijdens een training van Spanje in het stadion in Gdansk waar het duel tegen Italië vanavond gespeeld wordt. Foto AP / Alvaro Barrientos De Spaanse coach Del Bosque kijkt toe tijdens een training van Spanje in het stadion in Gdansk waar het duel tegen Italië vanavond gespeeld wordt. Foto AP / Alvaro Barrientos

Gisteren moesten de Spanjaarden hun trots opzij zetten en bij Brussel aankloppen voor noodsteun. Vandaag beginnen ze aan het EK, waar ze willen laten zien op het veld nog altijd iedereen de baas te zijn. De eerste tegenstander is echter een gevreesde oude bekende - met zo zijn eigen problemen.

De loting koppelde Spanje aan Italië en zette de onderlinge ontmoeting namelijk direct voor de eerste speelronde op het programma. Vanavond, 18.00 uur, in de nieuwe Arena van Gdansk, in het noorden van Polen. Daar aan de Baltische Zee staan de twee laatste wereldkampioenen tegenover elkaar.

Kijk alvast rond in het stadion:


Grotere kaart weergeven

De twee grootmachten moeten normaal gesproken de volgende ronde halen, want de andere twee landen in deze tot ‘Group of Debt’ gedoopte poule zijn Ierland en Kroatië. Zij spelen om 20:45 uur tegen elkaar.

Spanje: de gewonnen strafschoppenserie als keerpunt

Naast het verdedigen van de nationale trots nu het land zich in het oog van de financiële storm bevindt, heeft het Spaanse elftal ook een sportieve uitdaging. Nog nooit wist een land de Europese titel twee keer achter elkaar te veroveren.

Het team van Vicente Del Bosque won het EK vier jaar geleden door in de finale Duitsland te verslaan. Toen werd in de kwartfinale afgerekend met een rivaal die al zo vaak in de weg had gelegen wanneer het erom ging: Italië. Nadat Casillas in de strafschoppenserie twee Italiaanse inzetten keerde, kreeg de ploeg een zweem van onoverwinnelijkheid die in stand bleef tot in 2010, toen ten koste van Nederland ook de eerste wereldtitel werd binnengehaald.

Kleine Spanjaarden koppen niet, maar tikken je wel zoek

Het spel was op weg naar die successen vaak oogstrelend. Het Spaanse elftal en FC Barcelona delen dezelfde spelopvatting, die van het tiki-taka: veel korte passjes, driehoekjes en beweeglijke spelers. Dat komt ook terug in de statistieken: tweederde van de doelpunten die onder Del Bosque gemaakt werden, kwam tot stand na het kapot spelen van de verdediging van de tegenstander. Van corners of vrije trappen vanaf de zijkant moet Spanje het niet hebben, want daar zijn ze simpelweg te klein voor. Slechts drie van de 45 meest recente goals maakten ze met het hoofd.

Lukt dat ‘kapot spelen’ vanavond ook tegen de stugge Italiaanse verdediging? Het zou een primeur zijn. Strafschoppenseries daargelaten wist Spanje op een EK of WK nog nooit van Italië te winnen.

Italië: aangeslagen of juist meer gemotiveerd door het gokschandaal?

De Italianen van bondscoach Cesare Prandelli hadden in de aanloop naar het toernooi hun eigen problemen langs de zijlijn. In een grootschalig onderzoek naar het ‘kopen’ van wedstrijden door een internationale illegale gokorganisatie werden diverse vooraanstaande spelers en trainers gearresteerd. Het nationale elftal werd tijdens het trainingskamp bezocht en de verdachte linksback Criscito besloot niet mee te doen. Hij heeft nu tijd nodig ‘om zijn naam te zuiveren’.

Tja. Zoiets zagen we eerder, en toen deerde het de veldprestaties niet. Vlak voor het WK van 2006 kwam ook een omkoopschandaal aan het licht, maar Italië pakte wel de hoofdprijs. Is het iets wat ze graag hebben, het wij-tegen-de-rest-van-de-wereld-gevoel? Het lijkt er wel op. Een extra motivatie om de voeten te laten spreken. Bovendien wil de ploeg graag revanche tegen de Spanjaarden, omdat die ze vier jaar geleden het toernooi uit knikkerden.

Hopen op veteraan De Rossi en onberekenbare Balotelli

We weten dat het gevaar bij Spanje van het middenveld komt. Iniesta, Fabregas, Silva; dat zijn de mannen op wie je moet letten. Journalisten vragen Prandelli ondertussen vooral naar De Rossi, de middenvelder en sterspeler van AS Roma. Verwacht wordt dat hij vanavond wat naar achter schuift om de verdediging bij te staan en de Spaanse gevaarstichters ver van het eigen doel op te vangen.

Prandelli kijkt toe hoe Balotelli op doel schiet tijdens de training. Italië vertrouwt erop dat de jonge spits zijn voetbalkwaliteiten toont en zijn rebellie achterwege laat. Foto Reuters / Tony Gentile

Prandelli kijkt toe hoe Balotelli op doel schiet tijdens de training. Italië vertrouwt erop dat de jonge spits zijn voetbalkwaliteiten toont en zijn rebellie achterwege laat. Foto Reuters / Tony GentilePrandelli kijkt toe hoe Balotelli op doel schiet tijdens de training. Italië vertrouwt erop dat de jonge spits zijn voetbalkwaliteiten toont en zijn rebellie achterwege laat. Foto Reuters / Tony Gentile

En uiteraard gaat ook de naam van Mario Balotelli veelvuldig over de lippen. Het enfant terrible is in staat tot briljante dingen, maar voor hetzelfde geld benadeelt hij zijn elftal met een domme rode kaart. “Ik heb zijn toewijding gevraagd voor het team en onze fans”, zegt Prandelli. Onlangs deed de spits weer stof opwaaien door te zeggen dat hij iemand die hem racistisch bejegent zal “vermoorden”. Prandelli is bereid vanavond het veld op te lopen om zijn pupil te beschermen als er hij inderdaad te maken krijgt met tuig op de tribune, maar meer kan hij niet doen. “Hem in de hand houden? Dat is bij elke twintigjarige knul lastig.”

Spanje - Italië begint om 18.00 op Nederland 1. De voorbeschouwing start een half uur van tevoren.