Onderzoekers moeten e-mails olieramp afstaan

(FILES) A file photo taken on on April 21, 2010 shows a US Coast Guard handout image of fire boat response crews as they battle the blazing remnants of the BP operated off shore oil rig, Deepwater Horizon, in the Gulf of Mexico. Failures by a number of parties led to the Gulf of Mexico oil disaster, British energy group BP concluded in the results of an internal inquiry published on Wednesday, September 8, 2010. "No single factor caused the Macondo well tragedy. Rather, a sequence of failures involving a number of different parties led to the explosion and fire which killed 11 people and caused widespread pollution in the Gulf of Mexico earlier this year," BP said in a summary of the report. AFP PHOTO/US COAST GUARD/RESTRICTED TO EDITORIAL USE AFP

Oceanografen in de Verenigde Staten hebben 3.000 vertrouwelijke e-mails met bijlagen over de olieramp in de Golf van Mexico afgestaan aan het Britse olieconcern BP. Dit is gebeurd op bevel van de rechter, in april, in een zaak van de Amerikaanse overheid tegen BP. Hoeveel miljarden aan schadeclaims het concern nu moet betalen, hangt mede af van de omvang van de oliepluim die door de wetenschappers is vastgesteld.

In een opiniestuk (Boston Globe, 3 juni) schrijven de oceanografen Christoffer Reddy en Richard Camilli van het Woods Hole Oceanographic Instituut (WHOI) in Massachussets (VS): ‘Als wetenschappers niet meer gegarandeerd vertrouwelijk informatie kunnen uitwisselen, zullen ze elkaar minder kritisch gaan bevragen’. Eerder moesten ze al 50.000 pagina’s aan documenten afstaan.

In april 2010 leidde de explosie op een boorplatform tot een ernstige olievervuiling doordat BP pas na drie maanden een lek kon dichten. Al meteen na de ramp begon een team wetenschappers onder leiding van Reddy en Camilli de oliepluim te volgen, op verzoek van de Amerikaanse overheid. De onderzoekers concludeerden dat er 54 miljoen olievaten zijn gelekt. Ze publiceerden deze getallen in bladen als Science, nadat ze met onderwaterspectrografie en door robots gestuurde duikboten 57.0000 chemische metingen hadden gedaan.

Advocaten van BP, zo voorspellen Reddy en Camilli, gaan nu de mails met half afgeschreven artikelen en onderlinge discussies verkeerd interpreteren en gebruiken om zwakheden in de meetmethoden aan te tonen. De bijlagen over meettechnieken kan BP gebruiken om deze zelf te ontwikkelen.

De oceanografen hebben veel bijval gekregen, maar milieukundige Roger Pielke (Universiteit van Colorado) vindt dat rechters in belangrijke kwesties onderzoekers wel mogen dwingen hun correspondentie openbaar te maken. ‘Goed bediscussieerde bevindingen die in peer reviewed tijdschriften zijn gepubliceerd, zal men echt niet meer ter discussie stellen’, schrijft hij in zijn blog.

Marianne Heselmans

    • Marianne Heselmans