Directeur Eric Hulst: Cono Kaasmakers

Directeur Eric Hulst: Cono Kaasmakers, houdt de hele productieketen strak in eigen hand en geeft daarmee smaak en ‘smedigheid’ nieuwe inhoud.

De grote omslag kwam toen de kaasmakers van Cono hun zinnen zetten op de supermarkten. Tot dat moment, rond 2002, ging het grootste deel van de kaas als halfproduct naar de tussenhandel van waaruit de gerijpte kaas werd doorverkocht aan kaasspeciaalzaken.

Bij wijze van innovatie werd een speciale afdeling sales & marketing opgericht. „Dat was misschien wel ons grootste avontuur”, zegt directeur Eric Hulst nu. „De ontwikkeling van rendement naar kwaliteit was al een paar jaar gaande.” Cono kwam in 2002 als eerste met een premie voor weidegang: boeren kregen meer geld voor hun melk als ze de koeien weer in de wei zetten. Inmiddels heeft 95 procent van de vijfhonderd aangesloten boeren zijn koeien minstens honderdtwintig dagen per jaar gedurende zes uur per dag in de wei staan.

In de kaasmakerij zelf wordt alles gedaan om de smaak te garanderen. De melk wordt op lage temperatuur gepasteuriseerd, de wrongel wordt met de hand bewerkt, de kazen worden in open baden gepekeld. Alles voor de „smaak en smedigheid”. Hulst benadrukt het verschil tussen zijn „slow cheese” en de machinekaas (casomatics) van zijn concurrenten.

Inmiddels gaat eenderde van de Cono-kaas naar supermarkten, de rest gaat naar kaasspeciaalzaken. Het bedrijf produceert jaarlijks ongeveer 30 miljoen kilo kaas van ruim 300 miljoen kilo melk. De omzet bedraagt 180 miljoen euro. Eind augustus begint de bouw van een nieuwe, duurzame fabriek naast de oude. Voor de coöperatie geldt voorlopig een ledenstop.

Sinds 2008 levert Cono melk voor het ijs van Ben & Jerry’s, de Amerikaanse ‘groene’ ijsproducent die inmiddels deel uitmaakt van Unilever.

En het bedrijf gaat verder. Er is een ‘Koe-Kompas’ ontwikkeld waarmee de veehouders de gezondheid van hun bedrijf in de gaten kunnen houden aan de hand van een aantal standaardmetingen.

En er is het programma ‘Caring Dairy’. Jaarlijks houdt Cono workshops voor de aangesloten boeren. Om nog duurzamer en gezonder te produceren.