Nintendo moet scoren met de opvolger van de Wii

De presentatie van Nintendo op de E3-beurs, vandaag in Los Angeles wordt met spanning tegemoet gezien. Is de Wii U net zo revolutionair als zijn voorganger, de Wii?

Nintendo's Wii U tablet is shown on a large video screen (L) as it is used to play the video game "Rayman Legends" at the Ubisoft press briefing during the E3 game expo in Los Angeles, California June 4, 2012. REUTERS/Fred Prouser (UNITED STATES - Tags: ENTERTAINMENT BUSINESS) REUTERS

Wat ‘doet’ Nintendo op E3? De vraag zoemt al weken door de game-wereld. ‘E3’, dat is de Electronic Entertainment Expo (drie keer een E, vandaar E3) in Los Angeles. De vakbeurs opent vandaag en is de jaarlijkse hoogmis van de gaming-industrie. Sinds de oprichting in 1995 is dit dé plek om aankondigingen te doen over nieuwe games, nieuwe hardware en randapparatuur.

Vanwege de grote hoeveelheid aankondigingen wordt de beurs met buitengewone aandacht gevolgd door trendwatchers, mediagoeroes en pers: wie de E3 2012 over de lengte opensnijdt, leest de toekomst van gaming, in elk geval voor de periode tot aan de volgende expo.

Vanmiddag om zes uur Nederlandse tijd houdt Nintendo zijn E3-presentatie, en daar wordt reikhalzend naar uitgekeken. De industrie verandert in hoog tempo, onder meer door de snelle opmars van de mobiele markt (smartphones, tablets) en de veranderende normen in marketing, gebruik van sociale media en gamedistributie.

Om één voorbeeld te noemen: een firma als OnLive biedt in landen als de Verenigde Staten en Groot-Brittannië online game-abonnementen aan voor games die in de internetcloud draaien. Je logt in via je televisie, speelt zoveel games als je wilt tegen vaste abonnementsprijzen en hoeft dus niet meer naar de winkel voor de nieuwste gametitel. Voor de gamer een prachtige ontwikkeling, voor bedrijven die leven van het verkopen van gameconsoles als de Xbox360 (Microsoft), de Playstation3 (Sony) en de Wii (Nintendo) een enorme uitdaging.

De schuivende markt komt net op het moment dat Nintendo’s Wii-console het einde van de natuurlijke levensduur nadert. Consoles, zo leert het verleden, houden het een jaar of zeven, acht vol, en dan beent het apparaat de technologische ontwikkelingen (en de wensen van de markt) niet meer bij. In 2006 was de komst van de Wii een geschenk voor de industrie: het apparaat symboliseert de verhuizing van game-consoles van de studeer- naar de huiskamer, de ontdekking van een gezinsmarkt die door consolebouwers tot op dat moment was blijven liggen en de opmars van bewegingsbesturing. Zes jaar later is de Wii in al die zaken niet uniek meer en mag van het technisch beperkte beestje geen nieuw trucje meer worden verwacht.

Op de E3 van 2011 werd daarom de opvolger van de Wii al aangekondigd: de Wii U. Een apparaat dat bestaat uit een console en een tablet-met-buttons-en-pookjes, waarbij duidelijk was dat die twee kabelloos met elkaar in verbinding staan: spelletjes worden met hulp van twee schermen gespeeld. Wat er toen niet bij werd verteld, was essentiële informatie zoals technische specificaties en welke media er naast gaming nog meer gebruikt kunnen worden. Gaan we bij Nintendo straks onze video’s huren, zoals bij Sony en Microsoft al lang mogelijk is? En is die tablet ook geschikt voor alledaagse (sociale) media als e-mail of Facebook? E3 2012 moet op al die vragen antwoord gaan geven.

De relevantie laat zich raden. Analisten voorzien grootse ontwikkelingen rond wat zij het ‘tweede scherm’ noemen – het tweede consumentenvenster in de huiskamer, naast de televisie. Is Nintendo’s tablet een bedreiging voor de almachtige iPad of hoeven we daar niet op te rekenen? Gaat Nintendo na een jarenlange aarzeling eindelijk ‘het internet op’? Het bedrijf schuwt interactie met sociale media die niet van het bedrijf zelf zijn. En met welke games gaan de Japanners ons verrassen en hoe speel je die eigenlijk met je vrienden, als de besturing van een (één) tablet moet komen? Wat klopt er van de suggestie dat je ‘gewoon’ met je oude Wii-motes kunt blijven spelen, de bewegingscontrollers van de Wii?

Het zijn vragen die aan urgentie winnen als we kijken naar de huidige positie van het bedrijf. Het fiscale boekjaar 2011 – 2012 werd eind maart afgesloten met 400 miljoen euro verlies – was het eerste verliesjaar sinds 1981. Tel dat op bij een yen die erg duur is voor een bedrijf dat op de thuismarkt produceert maar de grootste afzet uit de VS moet halen en ‘zwaar weer’ is een understatement. Tegenvallende verkopen vangt het bedrijf nog wel even op, na jaren dikke winsten te hebben gedraaid. Maar een Wii U die flopt omdat de markt verkeerd gelezen is, betekent een ramp die veel groter is dan de kosten. Een icoon van game-innovatie, bouwer van de fabelachtig verkopende GameBoy, de Nintendo DS en de Wii zal dan niet meer bij de toekomst horen.

Althans, tot aan de volgende E3.

De Nintendo-presentatie op de E3 is vanaf 18:00 uur live te volgen via http://e3.nintendo.nl.