Ook dieren vinden hun jongen vertederend

Schattigheid is universeel. Of het nu om ijsbeerpups, jonge poesjes of pasgeboren aapjes gaat, ongeveer alles wat pluizig is en met grote ogen knippert, vertedert ons. Maar wat vinden dieren eigenlijk zelf van hun jongen? Vindt een apenmoeder haar zoontje ook ‘schattig’? Ja. Althans, apen zijn meer geïntrigeerd door foto’s van jonge apen dan door foto’s van volwassen dieren. Dat maakten Japanse en Franse biologen donderdag bekend in het wetenschappelijke tijdschrift PLoS ONE.

De gedragsbiologen onderzochten hoe Japanse makaken (Macaca fuscata) reageren op foto’s van volwassen en jonge soortgenoten. Eerst kregen de proefdieren een foto van een oude of jonge makaak te zien, gevolgd door twee foto’s van apen uit beide leeftijdscategorieën, tegelijkertijd.

De blik van de makaken viel daarbij het vaakst op de foto die afweek van de eerste. Makaken zijn dus in staat oud van jong te onderscheiden, concluderen de biologen. Bovendien keken ze bijna twee keer zo lang naar de jonge makaak als ze eerst een volwassen aap hadden gezien. Andersom keken ze niet langer naar een volwassen dier, als de eerste foto van een jong aapje was.

De schattigheid van jonge makaakjes overschrijdt zelfs soortgrenzen, ontdekten de biologen. Toen zij het experiment herhaalden bij Campbellmeerkatten (Cercopithecus campbelli), tuurden ook deze apen langer naar de foto’s van jonge makaken. Duidelijk. Maar wat zouden apen van die kale mensenbaby’s vinden?