Kijk, hij loopt weer

Deze rat met een dwarslaesie kan na weken trainen, injecties en elektrische prikkels zelfs weer sprintjes trekken.

Lucas Brouwers

Redacteur Biologie

Jasje aan, klitteband dicht en gaan. Moedig zet de rat een paar stappen vooruit. Na veel training kan deze rat zelfs sprintjes trekken en een trap beklimmen. Een klein wonder: het knaagdiertje heeft namelijk een dwarslaesie.

Aan dit succes gingen weken van therapie en oefening vooraf. Tien minuten vóór elke oefensessie injecteerden Zwitserse wetenschappers van de École Polytechnique Fédérale in Lausanne een cocktail van boodschappermoleculen voor de zenuwen in het rattenlijfje. Tijdens de oefening stimuleerden de onderzoekers het ruggemerg met elektrische prikkels. Na weken training leerden de ratten weer om op eigen kracht te lopen. De Zwitserse aanpak stond vrijdag in het wetenschappelijke tijdschrift Science.

De zenuwbanen van de ratten waren niet volledig doorgesneden. De onderzoekers verlamden de ratten door inkepingen op twee plekken in het ruggemerg te maken. De ratten verloren hierdoor de controle over hun achterpoten.

Door de combinatie van elektrische prikkels, zenuwstoffen en training werden zenuwcellen in het rattenbrein én in het rattenruggemerg geactiveerd. Vanuit de hersens en de wervelkolom groeiden zenuwuitlopers naar elkaar toe, wat leidde tot het gedeeltelijke herstel van de zenuwverbindingen.

Het trainingsprogramma dat de ratten doorliepen maakte een groot verschil in het weer leren lopen. De ratten die alleen op een loopband oefenden, slaagden er uiteindelijk niet in om zelfstandig te lopen. Pas wanneer de geharnaste dieren een klein parcours aflegden, eerst geassisteerd door een looprobot en later zelfstandig, leerden de dieren zelf lopen. Het brein wordt zo extra geprikkeld, vermoeden de onderzoekers.