Doen alsof je thuis bent

Logeren bij wildvreemden is een goed alternatief voor een hotel. Op airbnb.com vinden reizigers en kamerverhuurders elkaar.

Loft vlak bij het hart van Brooklyn, 66 euro

Er is een goede reden te verzinnen om niet bij wildvreemden te logeren. Het zijn wildvreemden. Daaronder zit een trits subredenen: misschien is het er vies, zit er een kuil in het bed, wordt u bestolen, wonen ze naast een discotheek, zijn het psychopaten. En wat dan? Midden in de nacht alsnog op zoek naar een hotel?

Maar bedenk dan wel dat het omgekeerde ook geldt: waarom zouden wildvreemden u in huis nemen? Misschien bent u een viespeuk, drinkt u de wijnvoorraad op, besteelt u ze, bent u luidruchtig of een psychopaat.

Het ruilmiddel op Airbnb.com, een site waarop kamerverhuurders en reizigers elkaar vinden, is daarom vooral vertrouwen. En geld uiteraard, een middel dat weliswaar ook geen keiharde garanties biedt, maar wel maakt dat je als gast iets mag verwachten. Daarom is Airbnb – de naam komt van airbed (luchtbed) en breakfast – niet alleen een aantrekkelijk alternatief voor backpackers die het couchsurfen ontgroeien. Ook voor volwassen reizigers die gesteld zijn op enige luxe kan Airbnb te verkiezen zijn boven een hotel. En dan vooral in steden waar accomodaties relatief duur zijn, en de leukste buurten onbetaalbaar zijn of dun bezaaid met leuke hotels. Voorbeeld: grote loft in de hipsterbuurt Williamsburg in New York, twee badkamers, ruimte voor een heel gezin, voor 400 dollar per nacht. Veel succes met het zoeken naar een hotel dat daar tegenop kan.

Het principe is simpel. Mensen die een bed, een kamer, een appartement of een huis over hebben maken een profiel aan op de website Airbnb. Vakantiegangers kunnen contact leggen met deze aanbieders. De gast betaalt vooraf per creditcard of Pay Pal, de verhuurder krijgt dat bedrag 24 uur na aankomst overgemaakt – zodat de gast nog een dag de tijd heeft om zijn geld terug te vragen als het beloofde luxury penthouse een daklozenopvang blijkt te zijn.

New York was de stad bij uitstek om het zelf eens te proberen. De stad waar hotelkamers tot 150 euro meestal maar een paar vierkante centimeter groter zijn dan het bed, de ramen niet open kunnen, de airconditioning 24/7 raast, en je welhaast bent veroordeeld tot het gebied rond Times Square omdat daar nu eenmaal de meeste redelijk geprijsde hotels zitten.

Ik zocht op locatie – de East of West Village – en kwam in contact met Nadia, die een kamer aanbod op de hoek van Broadway en de 13e straat, vlak onder Union Square, tegenover de legendarische boekhandel Strand en boven de ontbijtjuwelier Pain Quotidien. Na wat heen en weer mailen over de wederzijdse zeden en gebruiken (ik sluit niet uit dat een alleenreizende vrouw sneller onderdak vindt dan twee mannen op leeftijd) boekte ik zes nachten voor in totaal 600 dollar.

Onberispelijk

Bij aankomst wachtte Nadia mij op, met thee, taartjes en een stapel stadsgidsjes. Ze gaf een kleine rondleiding in haar onberispelijke appartement, liet het gigantische gemeenschappelijke dakterras zien, gaf mij de sleutels, ook die van haar mountainbike, en wenste me veel plezier in de stad die nooit slaapt. Ze ging snel weer naar haar werk.

In die week kwamen we elkaar af en toe in het voorbijgaan tegen – waarbij Nadia zich er vooral over verbaasde dat wij Nederlanders zoveel fietsten en ik versteld stond van de krankzinnige werktijden van Nadia en haar man – en keken we één keer samen op de bank naar Mad Men. Meestal ging ik al voor het ontbijt de deur uit en kwam ik pas laat thuis. Als ik me al bezwaard voelde over mijn aanwezigheid of het feit dat ik de muesli had opgegeten, liet ik dat snel weer varen. Ik betaalde er tenslotte voor. Bij vertrek wisselden we kleine cadeautjes uit, en namen afscheid met een hug.

Ik had een gok genomen door een ‘host’ te kiezen die nog geen enkele ‘review’ van eerdere bezoekers op haar pagina had, maar ik werd niet teleurgesteld. En het grootste voordeel – je een weekje New Yorker wanen – woog op tegen ieder denkbaar nadeel. Ik denk niet dat ik in New York ooit nog voor een hotel kies.

Wie zoekt, vindt op internet zonder moeite een paar horrorverhalen, maar op een totaal van meer dan vijf miljoen boekingen in het vierjarige bestaan van Airbnb is dat peanuts. Niet voor de betrokkenen, maar wel voor de statistieken. Airbnb heeft sinds de oprichting in 2008, door schade en schande wijs geworden, de voorwaarden en de garanties overigens zodanig aangepast dat de risico’s voor beide partijen kleiner zijn geworden, zo is de bereikbaarheid van de klachtenlijn verbeterd en wordt er een hoger bedrag bij schade of verlies uitgekeerd.

Inherent aan het systeem lijkt in elk geval dat het een bepaald type mensen aantrekt. Veelal hoogopgeleide, ervaren reizigers, open van geest, nieuwsgierig naar andere culturen en mensen, op zoek naar de plekken waar locals graag komen. Liever een authentieke plek met kleine gebreken, dan het gegarandeerde comfort van een king size bed in een non-descript viersterrenhotel.

En hoewel er in steden waar de huren sky high zijn ook aanbieders zijn die het geld hard nodig hebben, lijkt ook onder de verhuurders de gemeenschappelijke deler te zijn dat ze graag nieuwe mensen ontmoeten. Ze doen, ieder op hun eigen wijze, hun best om het de gasten naar de zin te maken en worden daarvoor beloond met lovende reviews: een bloemetje naast het bed, gekookte eitjes, gebruik van alle apparaten in huis, een lift naar het vliegveld. Die kuil in het bed is dan snel vergeven.