Hunt was erg nauw met de Murdochs, maar niet als minister

De Britse minister Jeremy Hunt erkende gisteren dat hij nauwe banden heeft gehad met mediamagnaat Murdoch. Maar hij overleefde zijn getuigenis in de rechtszaal.

Er waren vergaderingen geweest zonder notulen, mailtjes vanaf een privéadres, briefjes om een collega-minister onder druk te zetten, en een assistent had vertrouwelijke informatie uitgewisseld. Maar de opmerkelijkste bekentenis van de Britse minister van Cultuur, Media en Sport, Jeremy Hunt, was gisteren dat hij sms’jes stuurde aan James Murdoch, topman van uitgeefconcern News International.

Toen de EU-commissaris voor Mededinging toestemming had gegeven voor de overname van satellietzender BSkyB door News International sms’te Hunt: „Geweldig en gefeliciteerd over Brussel. Alleen nog Ofcom te gaan!” Dat was de Britse toezichthouder die de overname nog moest goedkeuren. Maar, zoals Hunt gisteren onderstreepte in de rechtszaal van rechter Leveson: toen hij die sms stuurde was hij niet de verantwoordelijke minister voor die overname. Enkele dagen later wel.

Hunt getuigde, net als andere kabinetsleden deze week, over zijn relatie met de pers in het algemeen en met de Murdochs in het bijzonder. Zijn getuigenis had hem zijn politieke carrière kunnen kosten. Toen eind april uitlekte dat Hunts assistent vertrouwelijke informatie aan Murdochs belangrijkste lobbyist mailde, stelde premier David Cameron onder druk van het Lagerhuis een ultimatum. Als in het verhoor zou blijken dat Hunt als minister verantwoordelijk kon worden gehouden voor de mail van zijn assistent, of News International anderszins had bevoordeeld, zou zijn functioneren worden onderzocht. Dat zou vrijwel zeker leiden tot ontslag.

Kennelijk werd Cameron gisteren gerustgesteld. Nog geen vijf minuten na het einde van het verhoor kwam de voor Hunt verlossende boodschap: er komt geen onderzoek. Tot ongenoegen van de oppositie, die al de kop van de minister had geëist. Omdat het nu reces is in verband met het diamanten jubileum van koningin Elizabeth, zal het ditmaal bij boze reacties in de media blijven.

Maar Cameron kan niet gerust ademhalen. Allereerst moet hij zelf nog verschijnen voor rechter Leveson en getuigen over zijn relatie met de Murdochs, Rebekah Brooks, oud-hoofdredacteur van News of the World, en Andy Coulson, ook oud-hoofdredacteur van die tabloid en vervolgens woordvoerder van Cameron.

Eerder deze week werd Coulson opnieuw gearresteerd. Nu niet wegens zijn vermeende rol bij het afluisterschandaal, maar wegens meineed in het onderzoek ernaar. Cameron zal zeggen dat Coulson hem verzekerde dat hij niets met het afluisteren te maken had. Maar aan mensenkennis van de premier kan worden getwijfeld.

Daar gaf het verhoor van Hunt gisteren ook reden toe. Nadat minister van Handel Vince Cable in december tegen undercoverjournalisten had gezegd dat hij „de oorlog aan [Rupert] Murdoch” had verklaard, gaf Cameron Hunt de verantwoordelijk voor goedkeuring van het overnamebod op BSkyB: een minister die zichzelf op zijn website omschreef als „een cheerleader” voor de Murdochs. En, zo bleek gisteren, aan de premier had geschreven: „Als we die overname blokkeren, zullen de media daar jarenlang door lijden.”

Uiteindelijk trok Murdoch het bod in toen de publieke walging over het afluisterschandaal toenam. Maar de oppositie zal Cameron hier zeker nog vragen over willen stellen.

    • Titia Ketelaar