Lathouwers bestaat nog, en plaatst zich uit het niets voor de Spelen

Bestond de atleet Robert Lathouwers nog wel? Hij heeft zich de laatste vier jaar sporadisch op een atletiekbaan laten zien, om over zijn prestaties maar te zwijgen. Simplistisch samengevat: die waren knudde met een rietje. Tot hij er zondag, bij de FBK Games in Hengelo, in een bundeling van kracht, kwaliteit, wilskracht en snelheid, een tijd van 1.44,61 op de 800 meter uitperste. Lathouwers knipperde met zijn ogen toen hij de cijferreeks zag opflikkeren. Een halve seconde onder de limiet voor de Olympische Spelen. Hoe is het mogelijk? Hij mag naar Londen.

In de euforie na zijn eruptie voelde Lathouwers (28) even geen vermoeidheid. Hij toonde na de finish stoer de arm met zijn tattoo van de olympische ringen met daaronder ‘Beijing 2008’. Daar komt straks ‘Londen 2012’ bij, schreeuwde hij tegen de gretig knippende fotografen. Nadat de adrenaline was gezakt, voelde Lathouwers pas de pijn van de inspanningen. De middellangeafstandsloper was zo diep gegaan dat hij vervolgens nauwelijks goed samengestelde zinnen wist te produceren.

Maar wat Lathouwers er aan woorden uitkneep was samengebalde vreugde. „Man, man, wat is dit mooi. Ik heb sinds 2008 amper een serieuze wedstrijd gelopen. En dan een persoonlijk record. Het is ongelooflijk. Een overwinning op mezelf? Een overwinning op alles. Eindelijk heb ik een jaar volle bak kunnen trainen. En je ziet het resultaat. Hier in Hengelo moest het gebeuren, omdat ik bij geen grote wedstrijd meer binnenkom. Man, ik had vooraf koppijn van de spanning.”

Nu hij zich heeft geplaatst kan Lathouwers – die de afgelopen vier jaar veel last had van blessureleed – ook eindelijk plannen maken. Met een persoonlijk record van 1.44,61 komt hij makkelijker bij grote wedstrijden binnen en hoopt hij zich eindelijk met de grote jongens van de 800 meter te kunnen meten.

Als Lathouwers zijn olympische frustratie van vier jaar geleden wil verdrijven (op eenduizendste van een seconde uitgeschakeld voor de halve finales), moet het in Londen wel sneller dan in Hengelo. Bondscoach Honoré Hoedt: „We gaan er niet alle energie in stoppen om er weer voortijdig uit te vliegen.”

Alsof de 800 meter niet de meest competitieve afstand van het olympisch atletiekprogramma is, durft Hoedt al voorzichtig van meer te dromen. „Kijk, garantie op de finale in Londen heeft alleen de Keniaan David Rudisha, en misschien de Soedanees Abubaker Kaki. Verder niemand. Maar als Robert er in de halve finale goed bij zit, is hij een pitbull. Ik zie het al voor me. Voor de finale is er een dag rust, net genoeg om hem helemaal op te poetsen. En dan: you never know.”