Koolstof op Mars, maar geen enkel teken van leven

Een van de vele fragmenten van de 7 kilo zware Marsmeteoriet die op 18 juli 2011 bij Tissint, in Marokko, viel. Dit is de meest recent gevonden meteoriet van Mars. Foto Abderrahmane Ibhi

In vulkanische gesteenten op Mars komt relatief veel koolstof voor en die is niet van biologische oorsprong. Dus als een toekomstige Marslander dit element op de rode planeet aantreft, moet niet meteen aan tekenen van leven worden gedacht. Dat heeft een groep van vooral Amerikaanse wetenschappers afgeleid uit onderzoek aan meteorieten van Mars die op aarde zijn gevonden (Science Express, 24 mei). Koolstof was al eerder in Marsmeteorieten gevonden, maar over de herkomst konden de onderzoekers het niet eens worden.

Andrew Steele en collega’s analyseerden monsters van elf Marsmeteorieten met een ouderdom uiteenlopend van 190 miljoen tot 4,2 miljard jaar. Deze stukken steen maakten ooit deel uit van de korst van Mars, maar werden op een bepaald moment door de inslag de ruimte in geslingerd. Lange tijd later troffen ze toevallig de aarde op hun zwerftocht rond de zon.

In tien van de bestudeerde Marsmeteorieten werden koolstofmoleculen gevonden en soms zelfs polycyclische aromatische koolwaterstoffen. De onderzoekers zagen dat op zijn minst een deel van deze verbindingen zich voldoende ver onder het oppervlak van de meteoriet bevond om niet van aardse herkomst te kunnen zijn. Bovendien waren ze vaak volledig ingekapseld in de kristallen in het gesteente. Dit betekende dat ze tegelijk met deze kristallen moesten zijn ontstaan.

De onderzoekers denken dat de koolstofverbindingen werden gevormd toen (vloeibare) magma uit het inwendige van Mars tijdens vulkanische activiteit naar het oppervlak kwam, afkoelde en kristalliseerde. Dit proces zou waarschijnlijk ook niet uniek zijn voor Mars. Ook op de andere aarde-achtige planeten zou langs deze weg abiotische koolstof aan het oppervlak kunnen zijn gekomen.