Don't panic , maar vergeet vooral je handdoek niet

Handdoekdragers, verenigt u! Vandaag is het Towel Day, oftewel Handdoekendag. Kijk dus niet vreemd op als je iemand met een handdoek voorbij ziet sjouwen. 25 mei is namelijk de dag waarop liefhebbers Douglas Adams, de auteur van sciencefictioncultklassieker The Hitchhiker’s Guide to the Galaxy ieder jaar eren. Dat doen zij door een handdoek bij zich te dragen. Een handdoek, zo leest men in ‘The Guide’ behoort namelijk tot de standaarduitrusting van een intergalactische lifter.

En voor die intergalactische lifter schreef Adams Het Transgalactisch Liftershandboek. Met de BBC-radioserie, die gelijktijdig werd uitgegeven in vijfdelige boekvorm tussen 1979 en 1992, vestigde Adams definitief zijn naam. Het is een hilarische verhandeling over een stel lieden die door de ruimte reizen door mee te liften met verschillende ruimteschepen. Voor de transgalactische lifter is de handdoek van ongekende waarde, blijkt uit het boek. Waarom is niet bekend, maar zoals alle ideeën van Adams heeft het advies humor als basis. Het handboek geeft een korte en bondige definitie van het nut van de handdoek: ‘Een handdoek is zo ongeveer het meest nuttige object dat een intergalactische lifter kan hebben. Deels omdat hij een grote praktische waarde heeft – zo kun je ’m voor warmte om je heen wikkelen als je over de koude manen van Jaglan Beta stuitert; je kunt erop liggen op de schitterende marmeren stranden van Santraginus V terwijl je de bedwelmende zeewalmen inademt; je kunt erop slapen onder de zo rood schijnende sterren op de woestijnwereld van Kakrafoon; je kunt ermee zeilen over de langzame zware Moth-rivier op een minivlot[…].’

En dat is nog niet alles: je kunt er in noodgevallen ook hard mee zwaaien om een signaal af te geven, en je er natuurlijk mee afdrogen als-ie nog schoon genoeg is. Kortom: een handdoek helpt je in bange dagen.

Vandaar dus: Handdoekendag. De eerste Towel Day vond plaats op 14 mei 2001, twee weken na het overlijden van de toen 49-jarige Adams aan een hartaanval in Santa Barbara, Californië. Drie dagen na zijn dood postte een fan een berichtje op het Binary Freedom-forum waarin hij voorstelde om 25 mei voortaan om te dopen tot Towel Day, ter ere van Adams. Kort erna werd de site towelday.org in het leven geroepen. De site was meteen een succes. Fans stuurden massaal foto’s in van zichzelf met handdoek.

Inmiddels is Towel Day een wereldwijde happening, met evenementen en bijeenkomsten in allerlei landen. Zo is er in Berlijn een traditionele flashmob op de Alexanderplatz en wordt dit jaar in Hongarije een liftwedstrijd gehouden. In Adams’ thuisland Engeland organiseren de leden van de officiële fanclub ZZ9 een Hitchhiker’s Guide to the Galaxy Appreciation Society’ in Cambridge. Ofwel, een stadswandeling. In Londen kun je meedoen aan een Vogon Poetry Slam en in de Verenigde Staten kun je een live show bijwonen in het planetarium van Minnesota. Ook in Nederland wordt Towel Day gevierd: er is een speciale vossenjacht (geocache), te volgen op geocaching.com.

Dus: vergeet vooral die handdoek niet als je vandaag van huis gaat. En als je hem toch vergeet: don’t panic!