De plotbedenker achter het succes van auteur Ben Kane

Niet elke schrijver bedenkt alles zelf, blijkt uit het werk van Peter van Gorsel. Hij bedacht de plotten voor Ben Kane, die wel kan schrijven, maar geen goed verhaal had.

Peter van Gorsel is een onzichtbare bestsellerauteur. Al meer dan 300.000 mensen hebben zijn romans gekocht, terwijl niemand weet dat hij het verhaal verzonnen heeft. Van Gorsel (63), gepensioneerd domeindirecteur bij de Hogeschool van Amsterdam, is de man achter een succesvolle reeks Engelstalige historische romans die speelt in het oude Rome. Op de kaft van de boeken staat de naam van de Ierse schrijver Ben Kane, maar Van Gorsel bedacht het plot, gaf de personages vorm en deed het onderzoek.

„Ik liep al jaren rond met het idee voor een romanreeks die speelt in de nadagen van de Romeinse republiek”, zegt Van Gorsel. „Maar ik was te druk met het schrijven van beleidsplannen en het leiden van een faculteit met 9.000 studenten om er de tijd voor vrij te maken. Daarom heb ik een schets van het verhaal op papier gezet en in 2006 naar een Engelse literair agent gestuurd. Die vond er de juiste auteur bij.”

Vandaag verschijnt de Nederlandse vertaling van het tweede deel van de reeks, De zilveren adelaar. Een legioen Romeinse soldaten dat na een vernietigende nederlaag in 53 v.Chr. door de Parthen krijgsgevangen is gemaakt – te lezen in deel 1 Het verloren legioen – wordt naar de uithoeken van het Perzische rijk gestuurd om daar tegen indringers te vechten.

In het boek volgt de lezer de belevenissen van Tarquinius, een Etruskische ziener die legionair is geworden, en Romulus, een ontsnapte gladiator die ook in het legioen dient. Van Gorsel: „Ik ben al sinds mijn veertiende in de Etrusken geïnteresseerd, omdat de Romeinen zoveel van dit volk hebben overgenomen, onder meer hun goden en gladiatorenspelen. Ik vond dat die geschiedenis een plaats verdiende in een goede roman over het Romeinse rijk.”

Voordat hij aantrad bij de HvA, was Van Gorsel jarenlang werkzaam in de uitgeverij, onder meer bij Meulenhoff en de Engelse uitgever Penguin. Toen hij de verhaallijn had uitgewerkt, stuurde hij zijn plot naar zijn vroegere contacten in Engeland. Een agent antwoordde dat hij een schrijver kende die geschikt was om Van Gorsels plannen uit te werken. Ben Kane had een eerste roman geschreven, over een legioen bij de Muur van Hadrianus, die stilistsich dik in orde was, maar qua plot veel te wensen over liet. De agent overtuigde Kane ervan zijn eersteling weg te gooien en met het materiaal van Van Gorsel aan de slag te gaan.

In de jaren die volgden, reisde Van Gorsel regelmatig naar Engeland om met Kane aan de reeks te werken die uiteindelijk drie romans lang zou worden. „Daarnaast stuurde Ben me elk hoofdstuk dat hij afhad. Ik lette dan op de uitwerking van het plot, maar ook op de historische details. Als Romulus aan het eind van een bepaalde straat in Rome rechtsaf slaat, moet hij natuurlijk wel op het juiste plein terechtkomen.”

Kane heeft „keihard gewerkt” aan de romans, zegt Van Gorsel. „Elke dag 2.000 woorden schrijven, dat de volgende dag herlezen, de helft weggooien en dan weer opnieuw beginnen: ik zou het niet kunnen. Ik heb er het zitvlees niet voor. Toen ik ooit met Salman Rushdie op boektour was, waarschuwde hij me voor de eenzaamheid van het schrijverschap. Die waarschuwing heb ik ter harte genomen.”

Hij heeft het met Kane nooit gehad over de aard van hun samenwerking, zegt Van Gorsel. „We hadden de behoefte niet om dat te benoemen. Hij wilde schrijver worden, ik niet. Ik wilde alleen maar een verhaal vertellen. Daarom ben ik tot op heden in de schaduw gebleven.”

Toen de drie delen over het verloren legioen voltooid waren, zijn Kane en hij nog een keer bij elkaar gaan zitten om te zien of er nog meer in het vat zat. Kane wilde een roman schrijven over Spartacus, maar daar had Van Gorsel geen trek in. „Ik had niet het idee dat ik aan het verhaal van Spartacus iets kon toevoegen. Dus scheidden onze wegen zich.”

Kane heeft inmiddels solosucces geboekt met romans over Spartacus en Hannibal. Van de reeks die hij samen met Van Gorsel produceerde, zijn sinds 2008 wereldwijd 300.000 stuks verkocht. Van Gorsel deelt mee in de royalty’s. Het deert hem niet dat zijn naam niet op het omslag staat. „Welnee, ik gun Ben al het succes.” Zelf loopt hij rond met een idee voor een roman die speelt in de Renaissance. „Binnenkort neem ik een paar maanden de tijd om het verhaal uit te werken en naar agenten te sturen. Eens kijken wat dat oplevert.”