Nieuws: man koopt kranten

Met zijn aankoop van 63 Amerikaanse kranten onderstreept investeerder Warren Buffett zijn vertrouwen in een medium in crisis. Kranten lijken dan ook uit het putje te kruipen.

Warren Buffett, chairman and CEO of Berkshire Hathaway, plays bridge with Microsoft's Bill Gates, unseen, in Omaha, Neb., Sunday, May 6, 2012. Berkshire Hathaway is holding its annual shareholders meeting this weekend. (AP Photo/Nati Harnik) AP

Warren Buffet heeft zijn miljarden vooral verdiend met veilige, weinig gewaagde investeringen. Zijn laatste zet, de aankoop van 63 lokale en regionale Amerikaanse dagbladen, werd daarom als een peptalk voor de Amerikaanse dagbladindustrie ontvangen. Zit er dan toch toekomst in kranten?

Buffett maakte donderdag bekend dat zijn investeringsmaatschappij Berkshire Hathaway de kranten voor 142 miljoen dollar (112 miljoen euro) overneemt van de noodlijdende uitgever Media General. Berkshire Hathaway wordt bovendien een aandeel in het bedrijf, dat ook nog tv-stations bezit. Buffett ziet veel toekomst in kranten, zei hij donderdag.

Vooral lokale kranten bieden volgens de miljardair nog altijd meerwaarde boven online nieuws. „In steden en dorpen met een sterk gemeenschapsgevoel is de lokale krant het belangrijkste instituut.” Het zijn dan ook alleen kleine kranten die Buffett koopt. Het zijn kranten met exotische namen als The Goochland Gazette, The Midlothian Exchange, of Marion Star & Mullins Enterprise. The Richmond-Times Dispatch uit Virginia is de grootste, met een lezerspubliek tussen de 155.000 (door de week) en 165.000 (in het weekend).

Hoewel het krantenaanbod in Amerika de laatste jaren verschraalde, gelooft Buffett nog altijd dat er veel winst te halen valt. Hij is al decennia eigenaar van de krant The Buffalo News en kocht in december The Omaha World-Herald, uit zijn thuisstaat Nebraska. Zijn investeringsmaatschappij Berkshire is daarbij ook voor 20 procent eigenaar van The Washington Post.

Buffett profileert zich graag als maatschappelijk betrokken ondernemer. Hij is een overtuigd aanhanger van president Barack Obama, en pleitte vorig jaar in een geruchtmakend opiniestuk voor een hogere belasting voor rijke Amerikanen. Hij vond het oneerlijk dat hij naar verhouding minder belasting betaalt dan zijn secretaresse. Die belasting gaat overigens niet door, ondanks steun van Obama.

Maar Buffets bemoeienis met kranten is geen filantropie. Buffett denkt dat er na jaren van achteruitgang – tussen 2008 en 2010 verdwenen er bijna tweehonderd kranten in de Verenigde Staten – geld te verdienen valt met kranten. Zolang ze geen gratis artikelen weggeven op internet, blijven ze volgens de investeerder interessant.

Er zijn inderdaad signalen dat het met de Amerikaanse krantenindustrie iets beter gaat. De betaalde oplage van kranten neemt weer toe, vooral ook van grote titels als The Wall Street Journal en The New York Times. Vooral online abonnementen zorgen voor die stijging. Sinds The New York Times niet langer gratis artikelen aanbiedt op internet voor niet-abonnees, is het aantal abonnementen flink gestegen. De oplage van de zondagseditie (de dikste, meest gelezen editie) nam het afgelopen jaar met 50 procent toe naar ruim twee miljoen. Gemiddeld nam de oplage in 2011 toe met 0,7 procent.

De meeste regionale en lokale kranten die Buffett koopt, hebben al decennia een kleine, maar stabiele lezers- en advertentiemarkt. In de logica van Warren Buffett (volgens het tijdschrift Columbia Journalism Review de saaiste miljardair uit de geschiedenis van het geld) maken de bescheiden winsten van kleine krantjes als The Goochland Gazette niet uit. Een kleine winst is ook winst, is zijn veilige logica als zakenman. De meeste kranten zijn in het conservatieve zuiden van het land gevestigd, het gebied waar de minste mensen een internetaansluiting hebben. Dat maakt de kans kleiner dat ze onder de voet gelopen worden door online concurrentie.

Zijn belangrijkste investering in de krantenwereld doet het veel minder goed. The Washington Post verloor het eerste kwartaal van 2012 ruim 22 miljoen dollar (16 miljoen euro), en de advertentieopbrengsten daalden spectaculair. in de redactie is onrust ontstaan, zeker nadat een paar gezichtsbepalende journalisten werden weggekocht. De krant is wereldberoemd door haar onderzoekstak, maar redacteuren vrezen dat daar steeds minder geld voor is.