Liever weekje Californië

De laatste jaren verkiezen veel renners de Ronde van Californië boven de Giro als voorbereiding op de Tour.

Redacteur Wielrennen

Rotterdam. Een paar enthousiaste tifosi rennen naast koploper Domenico Pozzovivo, die op de flanken van de Colle Mollela op weg is naar de ritzege. „Vandaag was mijn dag”, roept het Italiaanse klimmertje in extase voor de Rai-televisie, als hij even later als winnaar over de streep is gekomen in de achtste etappe in de Ronde van Italië. Spektakel in de Giro, in een weekend met twee bergritten?

Gisteren won Pozzovivo, een dag eerder zijn landgenoot Paolo Tiralongo. Twee Italiaanse zeges na elkaar. Mooie beelden van uitgeputte winnaars in het indrukwekkende decor van de Abruzzen. Ryder Hesjedal in de roze leiderstrui, als eerste Canadees in de 95-jarige historie van de Giro. Maar daarmee hield het spektakel wel zo’n beetje op. Favorieten als Ivan Basso en Michele Scarponi testten elkaar nauwelijks, het wedstrijdverloop was tot de slotkilometers ronduit saai. Na 8 van de 21 ritten spreekt deze Ronde van Italië nog niet echt tot de verbeelding.

Natuurlijk blijft het ultieme topsport als Mark Cavendish na een zware koers in de vijfde etappe oppermachtig zijn tweede massasprint wint. De wereldkampioen ligt op schema naar zijn belangrijkste doel van dit seizoen: de olympische wegwedstrijd in Londen. Ook de zege in de proloog van het Amerikaanse toptalent Taylor Phinney (21) was van het allerhoogste niveau. Bijna een jaar werkte de zoon van oud-prof Davis Phinney en voormalig olympisch kampioene Conny Carpenter naar zijn grote doel. In de aanloop draaide hij nergens omheen: proloogwinst en roze trui, met minder nam de jonge krachtpatser van BMC geen genoegen. Om in het Deense Herning feilloos toe te slaan in de 8,7 kilometer die hij met rood had aangekruist.

Maar welke toprenners hebben zichzelf dit seizoen de eindzege in de Giro als hoogste doel gesteld? Naast de Olympische Spelen werpt ook de Tour de France zijn schaduw vooruit. De laatste jaren, met steeds scherpere controles op verboden herstelmiddelen als epo, slagen nog maar weinig klassementsrenners erin om Giro en Tour succesvol te combineren. De Rus Denis Mensjov was in 2009 eindwinnaar in Italië, maar kwam er dat jaar in Frankrijk niet aan te pas. Een jaar later schoot Girowinnaar Ivan Basso ruimschoots tekort in de Tour. Net als nummer twee Cadel Evans, die vorig jaar zonder Giro juist wel de Tour won. En toen kon zelfs Alberto Contador – tot zijn dopingschorsing de beste ronderenner van deze generatie – zijn topvorm die leidde tot een prachtige Girozege niet vasthouden in de Tour.

Veel ronderenners kiezen de laatste jaren voor een combinatie van Tour met de kortere (acht dagen) en meer relaxte Ronde van Californië, die vannacht van start ging in Santa Rosa. Zelfs de Italiaanse topper Vincenzo Nibali (Liquigas) gaf aan Amerika de voorkeur boven de Giro om op te warmen voor de Tour. De nieuwe Giro-directeur Michele Acquarone erkent het gevaar. „De sponsors zien in Amerika natuurlijk wel een belangrijke markt”, zei hij voor de start in Denemarken in het blad Wielerrevue. „Ik schaam me er niet voor om te zeggen dat de Ronde van Californië een groot probleem kan worden. Voorlopig is de Giro nog groot genoeg en heeft genoeg traditie.”

Acquarone, van origine een marketeer, zet net als zijn voorganger Angelo Zomegnan in op internationalisering van de Giro: buitenlandse startplaatsen als Herning en een keuze voor de bescheiden Duitse ploeg NetApp boven het Italiaanse Acqua& Sapone (ondanks oud-Girowinnaars Stefano Garzelli en Danilo Di Luca). De erelijst van 1997 tot en met 2008, met louter Italiaanse winnaars, spreekt hem niet aan. „Dat is niet goed voor de internationale uitstraling.” Maar buiten Roman Kreuziger en Frank Schleck, die na een matig voorjaar alsnog koos om te starten in de Giro, doen dit jaar niet veel buitenlandse toppers mee.

Om in elk geval een spannend ‘product’ te bieden kiest Acquarone voor een langzame opbouw van de wedstrijd. Op de twee semi-bergritten van afgelopen weekend volgen na de rustdag van vandaag vier ritten met hooguit wat heuvels. Pas vanaf zaterdag wordt de Giro hels: vijf zware bergritten in de slotweek, inclusief gevreesde scherprechters als de Giau, Mortirolo en Stelvio, gevolgd door een slottijdrit van 30 kilometer in Milaan. Tot de laatste week blijft de strijd om la maglia rosa waarschijnlijk secondenspel in de marge.