Grote Prijs gaat naar snelle socialist

De Venezolaanse coureur Pastor Maldonado won gisteren voor eerst een grand-prix. Zijn racecarrière wordt mogelijk gemaakt door president Hugo Chávez.

Pastor Maldonado zette rustig zijn helm af. „Good job, guys”, was het enige dat hij over de boordradio tegen zijn uitzinnige monteurs zei. Maldonado, die in zijn voorgaande 23 races nooit aan de leiding reed en nu winnaar was van de Grote Prijs van Spanje, begroette Fernando Alonso en Kimi Raikkonen alsof hij het podium net zo vaak als zij had beklommen.

Deze twee oud-wereldkampioenen en meervoudige grandprixwinnaars waren zojuist kansloos verslagen door de 27-jarige coureur uit Venezuela. Maldonado had ijzig kalm gereden en zich niet gek laten maken door de Ferrari van Alonso. Deze thuisrijder was heel dichtbij gekomen, maar greep naast de zege.

Maldonado is na vijf races in 2012 af van een stempel dat hij ruim een jaar geleden bij zijn debuut kreeg opgedrukt. Er werd vaak lacherig over hem gedaan. Journalist en Formule 1-deskundige Olav Mol noemde de Venezolaanse coureur enkele weken geleden nog „een pannenkoek”. Wat zou het sterk verbeterde Team Williams dit seizoen wel niet kunnen bereiken met een echte coureur, vroeg de Nederlandse tv-commentator zich hardop af.

Als je ruim dertig miljoen dollar aan Venezolaans staatsgeld moet overmaken om bij een raceteam te worden aangenomen, kun je geen goede coureur zijn – dat was sinds het debuut van Pastor Rafael Maldonado Motta in 2011 de heersende gedachte over de Venezolaan. Toen afgelopen winter op internet de factuur van de Britse renstalbaas Frank Williams uitlekte, waarop tot achter de komma te lezen was hoeveel oliedollars van Hugo Chávez wanneer precies moesten zijn overgemaakt op Williams’ rekening, werd er nog meer gelachen. Betalende rijders zijn niets nieuws, maar zoveel geld van een dergelijke bron...?

„Je moet sport niet scheiden van politiek, die moet sport juist steunen”, verklaarde Maldonado toen hij vorig jaar moest uitleggen waarom staatsoliebedrijf PDVSA niet alleen Chávez’ ‘socialisme van de 21ste eeuw’ financiert, maar ook zijn racecarrière. Maldonado: „Zonder die steun had ik dit nooit bereikt. Het is niet alleen geld, Chávez geeft me ook moraal.”

Maldonado is een vriend en bewonderaar van el commandante. Hij is in de kapitalistische wereld van de Formule 1 openlijk socialist, en dan val je op. En als je in je debuutjaar in één op de drie races de finish niet haalt en een tiende plaats je hoogste klassering is, gaat dat meespelen in de publieke opinie.

Pastor Maldonado had gisteren op het Circuit de Catalunya alle reden om, al was het maar heel even, blijk te geven van revanchegevoelens. Na vijf races staat hij nu al op 29 punten en heeft hij een plaatsje in de racegeschiedenis als grandprixwinnaar.

Maldonado’s baas, de 80-jarige Williams, had zijn wagens al ruim acht jaar niet meer zien winnen. Op tv-zender Sky Sports jubelde Sir Frank: „Pastor is een fantastische racer. Misschien is hij wel een toekomstig wereldkampioen.”

Op het moment dat Team Williams de zege vierde, brak er brand uit in de box. 31 mensen raakten gewond, drie monteurs moesten worden opgenomen in een ziekenhuis.