Dat was een harde klap voor net-niet-planeet Vesta

Vesta is echt een protoplaneet. Het was ooit een planeet-in-wording die niet voldoende materiaal verzamelde om echt een planeet te worden. Metingen die vorig jaar zijn gedaan door de langsvliegende ruimtesonde Dawn, vrijdag gepubliceerd in het tijdschrift Science, bevestigen dat de ruim 4,5 miljard jaar oude planetoïde een overblijfsel is uit de tijd dat de planeten rond de zon zich vormden. Dat gebeurde doordat hemellichamen met elkaar botsten, verklonterden en stof verzamelden tot massa’s die groot genoeg waren om een echte planeet te worden.

Vesta is niet rond – zijn diameter is gemiddeld ruim 500 kilometer. Het is de opeen na grootste van de planetoïden die tussen de banen van Mars en Jupiter rond de zon draaien. De hoogteverschillen zijn fors voor zo’n klein hemellichaam. Op de panoramische hoogtekaart is het verschil tussen de laagste (blauwe) en hoogste (witte) gebieden ruim 40 kilometer. Een miljard jaar geleden ontstond een grote inslagkrater (het Rheasilviabassin op de foto’s onder) waarin hoogteverschillen van 20 kilometer tussen kraterput en opgeworpen materiaal bestaan.