GM-tarwe gaat eraan

Een grote graanluis (Sitobion avenae)

Wat is er nou mooier dan tarwe die zijn eigen bladluis wegjaagt? Dat vragen Britse plantenonderzoekers zich vertwijfeld af. De actiegroep ‘Take the Flour Back’ komt op 27 mei het proefveld met die tarwe vernietigen, heeft ze aangekondigd. De actievoerders komen het veldje ‘ontsmetten’, want het zou besmet zijn met genetisch gemanipuleerde tarwe.

De onderzoekers van Rothamstead Research in Harpenden, even ten noorden van Londen, hebben een tarweras zo genetisch gemanipuleerd dat het feromonen (signaalstoffen) produceert waar bladluizen van vluchten. Tarwe heeft vaak last van bladluizen, zoals de grote graanluis. De diertjes zuigen sap, vertragen de groei en de graankorrelvorming. En ze brengen het gerstevergelingsvirus over, dat ook weer oogstschade geeft.

Er zijn planten, aardappelen bijvoorbeeld, die de luisverjagende feromonen van nature produceren, schrijven de Rothamstead-onderzoekers ter verdediging. Ze vinden het heel milieuvriendelijk om deze chemisch-ecologische bestrijdingswijze over te brengen naar planten die dat zelf nog niet hadden ontwikkeld. In een open brief vragen de onderzoekers om jarenlang werk niet voorgoed te vernietigen.

De actiegroep is echter tegen alle GM-gewassen. De ingreep kan ecologische evenwichten verstoren. De bladluisverjagende eigenschap kan bijvoorbeeld overspringen naar wilde grassen.

De redactie van Nature schrijft in een commentaar (op 10 mei) dat de actievoerders ongelijk hebben. Natuurlijk, memoreert Nature, het is begrijpelijk dat de GM-gewassen impopulair zijn, want het oude business-model voor GM-gewassen hield in dat hele voedselproductieketens in de handen van grote agrochemische industrieën kwamen. Maar een wereldbevolking van 9 miljard in 2100 kan niet zonder GM-gewassen en het pesticidengebruik loopt terug. Door het vernietigingswerk van de activisten verlaten de GM-onderzoekers Europa. Niet goed, vindt Nature.

De commentator heeft waardering voor de naam van ‘Take the Flour Back’, maar wat de groep doet vindt de redactie erger dan ‘lokaal vandalisme’; het is ‘roekeloosheid op wereldschaal’.