Avon kan bijna geen nee zeggen

Het wordt steeds moeilijker voor Avon Products om weerstand bieden aan de avances van Coty. De Europese producent van parfums heeft de ernstig verzwakte Amerikaanse make-upfirma tot maandag gegeven om naar de onderhandelingstafel te komen. Coty heeft zijn bod verhoogd tot 10,7 miljard dollar, de steun gekregen van Warren Buffet, en laten doorschemeren dat er meer mogelijk is.

Sinds Coty zijn interesse een maand geleden bekendmaakte, heeft Avon Sheri McCoy, een veteraan van Johnson & Johnson, aangetrokken als nieuwe bestuursvoorzitter. Los van deze wissel had het bedrijf nog andere redenen om de eerste toenadering van Coty af te slaan. Om te beginnen sla je een eerste aanbod altijd af. Bovendien is het Europese bedrijf veel kleiner: de omzet is minder dan de helft van die van Avon. En omdat het bedrijf niet beurs genoteerd is kan het niet zomaar 10 miljard dollar op halen. Breakingviews stelde in eerste instantie dat Coty, naast de eigen middelen, minstens 5 miljard dollar extra nodig zou hebben van rijke geldschieters.

Maar Coty had de huisbankier van Buffett, Byron Trott, aan zijn zijde. In combinatie met het soort bedrijfsactiviteiten van Avon, die redelijk goed passen bij de criteria van de wijze man uit Omaha, werd de betrokkenheid van Berkshire Hathaway een reële mogelijkheid. Niet alleen heeft de maatschappij van Buffett 38 miljard dollar op zijn balans staan, maar zijn steun maakt verdere financiering door Coty voor de deal geloofwaardig.

In de brief waarin Bart Becht, voorzitter van de raad van commissarissen van Coty, het verhoogde bod en de betrokkenheid van Berkshire uiteenzet, gaf hij ook aan dat dat geboden prijs van 24,75 dollar per aandeel nog kan worden verhoogd als de boekhouding van Avon de toets doorstaat. Dat is aantrekkelijk voor de eigenaars van Avon; hun aandelen waren nog geen jaar geleden meer dan 30 dollar per stuk waard, maar zakten weg tot minder dan 20 dollar.

Ondertussen zien de financiën van Avon zelf er steeds wankeler uit. De winst over het eerste kwartaal kelderde met 82 procent ten opzichte van het jaar ervoor. Dat roept de vraag op of McCoy genoeg financiële ruimte zal hebben om een herstructurering van het bedrijf te bekostigen zonder het gekoesterde dividend volgend jaar op te offeren. Alles bij elkaar lijkt het erop dat Coty een gewillig oor verdient.

Agnes T. Crane

Vertaling Frank Kuin