Voetbalinstituten willen weg uit de anonimiteit

Sparta en Willem II, twee van de oudste clubs in het Nederlandse voetbal, verkeren in zwaar weer. Gisteren speelden de ploegen tegen elkaar. „Volgend jaar moeten we promoveren.”

De één is opgericht in 1894, de ander in 1888. De één werd in een ver verleden drie keer landskampioen, de ander was in een nog verder verleden zes keer de beste voetbalclub van het land. Willem II en Sparta, twee van de oudste voetbalverenigingen van Nederland, verkeren in zwaar weer. De twee roemruchte clubs uit Tilburg en Rotterdam spelen hun wedstrijden in de anonimiteit van de eerste divisie. Geen duels meer tegen Ajax of Feyenoord, maar tegen AGOVV en Almere City.

Gisteren stonden de twee ploegen tegen elkaar in de eerste van twee wedstrijden die moeten uitmaken wie nog kans houdt op promotie naar de eredivisie. Willem II won in Tilburg met 2-1 en verdedigt die voorsprong zondag in Rotterdam.

Voor aanvang van de competitie waren Sparta en Willem II, op basis van de begrotingen, de favorieten voor de titel in de eerste divisie. Toch eindigden de twee ploegen ‘slechts’ op de tweede (Sparta) en vijfde (Willem II) plaats, op grote afstand van kampioen FC Zwolle.

Wiljan Vloet, sinds begin dit seizoen algemeen directeur van Sparta, is desondanks niet ontevreden over het verloop van het seizoen. „Dit jaar willen we promoveren, volgend jaar moet het.”

Volgens Vloet bevond Sparta zich op een sportief en financieel dieptepunt, toen hij daar aan de slag ging. „De club had hele moeilijke jaren achter de rug en dan moet je weer gaan opbouwen. Ik heb geprobeerd duidelijkheid te creëren binnen de organisatie, zodat alles en iedereen toe werkt naar dat ene doel: terugkeren naar de eredivisie.”

Toch is niet iedereen bij Sparta overtuigd van het nut van een snelle promotie. „Met deze ploeg heb je niks te zoeken in de eredivisie”, vindt Ronald Lengkeek, die in de jaren tachtig bijna 250 wedstrijden voor Sparta speelde. „Misschien was het nog wel het beste geweest als we een paar jaar geleden met Excelsior (naast Feyenoord de derde Rotterdamse profclub, red.) waren gefuseerd. Dan kan je een vuist maken tegen de grotere clubs. Nu worden de beste talenten van Sparta op vroege leeftijd weggekocht en moet je weer opnieuw beginnen.”

Spelers als Kevin Strootman, Jetro Willems, Georginio Wijnaldum (allen PSV), Nick Viergever en Erik Falkenburg (beiden AZ), zijn afkomstig van de jeugdopleiding van Sparta, die bekend staat als een van de beste van Nederland. Algemeen directeur Vloet erkent dat de grootste talenten nu te vroeg vertrekken bij Sparta. „Juist om die toptalenten te behouden, is het een must met het eerste elftal te promoveren. Dan willen zij een paar jaar langer blijven.”

Ook bij Willem II staat dit seizoen alles in het teken van promotie naar de eredivisie . De club die in 1999 nog tweede werd in de eredivisie en het jaar daarop uitkwam in de Champions League, speelt voor het eerst sinds 1987 in de eerste divisie en wil daar zo snel mogelijk weer uit verdwijnen. Maar volgens assistent-trainer John Feskens, met 483 gespeelde wedstrijden in de jaren tachtig en negentig ook bekend als Mister Willem II, valt het mee met de druk van promotie. „Dat heeft de buitenwereld ons opgedrongen. Intern hebben we dit nooit zo uitgesproken. Hoewel het op financieel gebied wel goed zou uitkomen.”

Volgens Feskens is het verval begonnen na de succesperiode in de jaren negentig. „Willem II heeft de laatste jaren zijn gezicht verloren. We waren een club met een herkenbare stijl: verzorgd, attractief voetbal met aanvallende spelers. Met de opbrengst van de Champions League zijn er spelers gekocht die niet pasten bij de stijl van de club. Samen met de financiële problemen van de afgelopen jaren, is het fout gegaan.”

Willem II moet terug naar de basis, vindt Feskens. „We willen de herkenbaarheid weer terug. Met jonge, talentvolle spelers bouwen aan een nieuw elftal. Dat heeft tijd nodig. Je kunt niet binnen een jaar opeens een cultuuromslag teweegbrengen.”

De twee oude clubs spelen komende zondag op Het Kasteel in Rotterdam opnieuw tegen elkaar. De winnaar is dan een stap dichterbij een terugkeer naar de eredivisie.