Behangverkoper in snoepwinkel

John van Zweden ‘redde’ Swansea City tien jaar geleden. Nu speelt de club op het hoogste niveau. „Ik hoop dat dit sprookje nog lang mag duren.”

Correspondent Den Haag

Den Haag. John van Zweden (50), mede-eigenaar van Swansea City, leeft in een „sprookje”. Tien jaar geleden kocht de Haagse behangverkoper zich voor 50.000 pond in bij de club uit Zuid-Wales, toen nog uitkomend op het laagste profniveau. Samen met een paar vrienden redde hij Swansea City Association Football Club met zijn investering van de ondergang. De club in de marge van het Engelse profvoetbal zette de weg naar boven in, een opmars die een jaar geleden uitmondde in promotie naar de Premier League.

Ineens was de Haagse volksjongen te gast in de board rooms van Chelsea, Arsenal, Liverpool en Manchester United. Het eerste seizoensduel speelden The Swans bij het kapitaalkrachtige Manchester City. „Vroeg ik om een biertje, maar dat hadden ze niet. Alleen maar champagne, dat spul had ik bij wijze van spreken nog nooit gedronken. En op je bord allemaal van die priegelige hapjes om indruk te maken. Bij Swansea hadden we gewoon Welsh lamb.” Van Zweden, ook fervent ADO-aanhanger, beleefde een „schitterend jaar”, vertelt hij in zijn Haagse behang- en woningparadijs. „Ons bestuur is bij uitduels net een stel kleine kinderen in een snoepwinkel. Ik ben trots dat ik dit als gewone Haagse jongen mag meemaken en hoop dat dit sprookje nog heel lang mag duren.”

Zondag speelt Swansea City de laatste wedstrijd thuis tegen Liverpool. Na de promotie vorig seizoen, werden hun kansen laag ingeschat in de Premier League. Toch staat de degradatiekandidaat nu op een veilige twaalfde plek en kan niet meer lager dan als veertiende eindigen. De club uit Wales is overladen met complimenten voor het goede en offensieve spel, van onder meer United-manager Alex Ferguson.

Vindt u de prestaties verrassend?

„Ik heb vooraf gezegd dat we in het linkerrijtje zouden eindigen en dat kan nog als we zondag winnen. Hoewel we een kleine begroting hebben, spelen we vol op de aanval. We zijn door iedereen geprezen voor ons aantrekkelijke spel, bij de BBC zeggen oud-internationals Gary Lineker en Alan Hansen blij te worden van Swansea. Swansea is een van de weinige clubs in de Premier League zonder schulden. Als UEFA-baas Michel Platini zijn plannen voor financial fair play doorzet, worden wij kampioen.”

Volgens u wordt voetbal verziekt door het grote geld.

„De bedragen in de Premier League gaan nergens meer over. Neem Nigel de Jong die na een verloren wedstrijd tegen ons niet voor de Nederlandse camera’s wilde verschijnen. Hij verdient 3,5 miljoen euro netto per jaar, maar is vergeten voor wie hij het doet: de mensen in het stadion en thuis voor de tv. Wij proberen dat nooit te vergeten, ook na de promotie hebben we de toegangsprijzen niet verhoogd.”

Maar Swansea koopt straks wel spelers van ADO, uw andere grote liefde.

„Ik haal nooit ADO-spelers weg als die club er slechter van wordt. Het liefst haal ik er helemaal niemand, maar als andere clubs zich melden doen wij mee. De kans is groot dat Christian Kum en Jens Toornstra hier komen spelen, al blijf ik zelf buiten de onderhandelingen.”

Wat is het meest bijgebleven van uw eerste seizoen in de Premier League?

„De ontmoetingen met mensen als voormalig United-ster Bobby Charlton en Arsenal-trainer Arsène Wenger. Ik ben van jongs af aan fan van het Engelse voetbal en dit zijn grootheden, idolen. Charlton is een van de beste Engelse spelers ooit en overleefde een vliegtuigongeluk: een levende legende. Die kom ik nu tegen in de bestuurskamer. Ik durfde geen handtekening te vragen, maar toen een ander bestuurslid van ons dat deed heb ik het ook maar gedaan. En ik ben met hem op de foto gegaan. Daar heb ik een schilderij van laten maken: Sir Bobby en Sir Johnny.”