Lee maakt mode met bacteriën

Een badkuip vol groene thee, flink wat suiker en een mix van verschillende bacteriën. Dat is het recept waarmee de Britse modeontwerpster Suzanne Lee (42) haar stoffen maakt. Morgen is ze in Nederland om over haar zogeheten BioCouture te vertellen tijdens de tweede editie van What Design Can Do, een conferentie over de sociale impact van design, die 10 en 11 mei plaatsvindt in de Amsterdamse Stadsschouwburg.

„De bacteriën voeden zich met suiker en produceren vervolgens dunne laagjes cellulose”, vertelt ze door de telefoon. „Na twee tot drie weken gisten levert dat een gelatine-achtig laagje van zo’n anderhalve centimeter op.” Als dat vervolgens opdroogt blijft er een dun, semitransparant materiaal over dat nog het meest doet denken aan mensenhuid.

Ze naait er 100 procent chemicaliënvrije kledingstukken en accessoires van, waar zelfs geen plantaardig materiaal aan te pas komt. En omdat ze biologisch afbreekbaar zijn, kunnen afgedankte kledingstukken zo de composthoop op.

Met een team van wetenschappers werkt ze aan de verdere ontwikkeling van het materiaal. Want perfect is BioCouture nog lang niet. „Je hoeft maar één minuut door de regen te lopen en je jasje heeft zich al volgezogen met water.” Ook verdwijnt de flexibiliteit na een tijdje.

Op korte termijn zal BioCouture conventionele stoffen dus nog niet vervangen. Lee: „Maar als olie in de toekomst schaars wordt, zullen polyester en nylon steeds duurder worden. En dan is microbiologie opeens een heel interessant alternatief.”