Jack Tramiel was net zo'n hufter als Jobs, met reden

Wie Walter Isaacsons biografie van Steve Jobs heeft gelezen, weet dat de Apple-oprichter een eigengereide hufter was omdat hij werd afgestaan door zijn ouders en zijn adoptie-ouders hem het idee gaven dat hij uitzonderlijk was.

Ook Jack Tramiel richtte een belangrijk computerbedrijf op, Commodore, en stond bekend als eigengereide hufter. Maar Tramiel werd geboren in Polen, overleefde Auschwitz, kwam als 19-jarige naar Amerika en bouwde zonder enige hulp een zakenimperium op. Kijk, dán heb je een goeie reden.

Tramiel was de laatste die wist te sollen met Bill Gates: door keihard te onderhandelen kreeg hij voor een habbekrats het gebruiksrecht op Microsofts programmeertaal BASIC voor de Commodore PET. Hoewel het gebruikelijk was om voor elk nieuw computermodel een nieuwe licentie te nemen, maakte Tramiel jarenlang gebruik van dezelfde softwarelicentie. Voortaan sprak Gates zijn software-overeenkomsten per verkochte computer af, een constructie waarmee zowel Microsoft als hij stinkend rijk werd.

Apple staat bekend als de grondlegger van de thuiscomputermarkt, maar Commodore verkocht meer. Van de VIC 20, maar vooral ook van de Commodore 64, met name doordat Tramiel de prijzen met harde hand laag hield. Wij maken computers „for the masses, not for the classes”, zei hij graag.

De Commodores hadden een rijke gamescene. Menig gameprogrammeur schreef er zijn eerste regels code op, zeker op het Europese vasteland. Bovendien was de NES, Nintendo’s invloedrijke spelcomputer uit de jaren tachtig, in feite een versimpelde C64-kloon.

Tramiel speelde dus een grote rol in de ontwikkeling van de videogame, en toen kocht hij ook nog eens de grondlegger van de moderne game-industrie, Atari. Inmiddels was hij zelf door zijn geldschieter uit Commodore gewerkt, naar verluidt omdat het hem niet lukte om een competent directieteam samen te stellen. Met de Atari ST, concurrent van Commodore’s Amiga, speelde hij in de jaren tachtig nog een rol van belang. Daarna ging hij met pensioen. Jack Tramiel is 83 geworden, hij overleed vorige maand.

In deze rubriek schrijven gamewetenschapper David Nieborg en gamejournalist Niels ’t Hooft over games