Legerchef India (te) vitaal

Indiase militairen tijdens een parade in New Delhi, begin dit jaar. Foto AFP

Sinds kort heerst er wantrouwen tussen de Indiase regering en de legerbevelhebber. Dat is nieuw voor India, dat beschikt over een machtig leger van 1,2 miljoen militairen (alleen het Chinese leger is groter). Anders dan zijn buurlanden kampt het niet met militairen die geregeld een machtsgreep doen.

Donderdag werd een gepensioneerde generaal verhoord in een onderzoek naar corruptie door de Tsjechische legertruckleverancier Tatra. Hij zou uit naam van de firma ruim twee miljoen euro smeergeld hebben geboden aan generaal Vijay Kumar Singh, de bevelhebber van de landstrijdkrachten.

Het was de bevelhebber zelf die de affaire aan het licht bracht. Volgens hem had hij de omkooppoging gemeld aan de minister van Defensie, maar die ondernam geen actie. Het was niet voor het eerst dat hij zijn politieke chef tegen de haren in streek. Kort daarvoor laakte Singh de deplorabele staat van de Indiase bewapening, veroorzaakt door rigide ambtelijke procedures.

De spanningen gaan terug tot januari, toen Singh beweerde dat ambtenaren van Defensie een fout hadden gemaakt bij het noteren van zijn geboortedatum, waardoor hij een jaar te vroeg met pensioen zou moeten. De kwestie werd uitgevochten in de media en leek zelfs even te leiden tot een heuse staatsgreep.

In de nacht van 16 januari doemden rond New Delhi de silhouetten op van pantservoertuigen. De ongeruste regering richtte uitkijkposten in en vaardigde een terreuralarm uit, met verkeerscontroles die de militaire opmars vertraagden. Volgens het leger ging het om oefeningen die men vergeten was te melden. Het dagblad Indian Express citeerde echter een bron uit een inlichtingendienst die niet uitsloot dat de troepenbewegingen een machtsvertoon waren door „eenheden loyaal aan de bevelhebber”. Generaal Singh noemde dat „de grootst mogelijke onzin”. Maar juist op de dag van de troepenbewegingen verscheen hij voor het Hooggerechtshof in een zaak die hij had aangespannen tegen de regering – een unicum – wegens de geboortedagkwestie.

Door de spanningen loopt de modernisering van het leger vertraging op. En de verbetering van de betrekkingen met Pakistan, dat net ouvertures maakt om de grensconflicten op te lossen, eveneens. Donderdag is Singh jarig. Hij wordt 61, of 62.