Gemartelde vluchtelingen varen wel bij zekerheid

Met vluchtelingen die in hun land van herkomst gemarteld zijn, gaat het het snelst beter als ze weten dat ze definitief in hun nieuwe vaderland mogen blijven. Dat blijkt uit onderzoek onder 115 mannen en 57 vrouwen die uit – voornamelijk – Aziatische en Afrikaanse landen naar de Verenigde Staten vluchtten.

De getraumatiseerde vluchtelingen zochten behandeling om hun trauma te verwerken. Aan het begin daarvan, in een gespecialiseerd traumacentrum voor slachtoffers van marteling, vulden ze vragenlijsten in over hun psychische en daarmee samenhangende lichamelijke klachten. Zes maanden later deden ze dat nog eens. De resultaten zijn vorige week online gezet door het wetenschappelijke tijdschrift Psychological Trauma: Theory, Research, Practice, and Policy.

Ruim tweederde van de deelnemers aan het onderzoek wist bij het intakegesprek niet of ze in de Verenigde Staten mocht blijven. Vluchtelingen die tijdens het onderzoek te horen kregen dat dat mocht, vertoonden de grootste teruggang in depressieve symptomen, angstklachten en posttraumatische stress. Alleen de lichamelijke klachten verbeterden niet door die verandering in asielstatus.

De behandeling die de politieke vluchtelingen kregen was interdisciplinair. Psychotherapie en (taal)onderwijs leken over het algemeen te helpen bij het verminderen van de psychische problemen – wie zulke sessies vaker volgde, herstelde beter. Medische en psychiatrische hulp, rechtsbijstand en hulp vanuit het maatschappelijk werk leverden – in elk geval in deze periode van zes maanden – geen significante verbetering op. Daarbij moet wel worden opgemerkt dat deze interventies onderzocht zijn zonder controlegroep. Deze verbeteringen kunnen dus ook zijn gekomen doordat de tijd verstreek.

Maar sowieso was het effect van asielstatus het sterkst. En dat deel van de studie is in feite een quasi-experiment. Het effect van asielstatus is natuurlijk ook niet strikt experimenteel te onderzoeken: het is onethisch om mensen op basis van willekeur in te delen in een groep die wel en een groep die niet in de VS mag blijven.