Frankrijk verliest slag om Dien Bien Phu

Parachutisten landen bij Dien Bien Phu

Na een bijna drie maanden durende uitputtingsslag versloegen de troepen van de Vietminh, de communistische onafhankelijkheidsstrijders, op 7 mei 1954 de laatste Franse eenheden in het Vietnamese garnizoensplaatsje Dien Bien Phu. ‘Dien-Bien-Phoe na heroïsche strijd gevallen’ kopte het Algemeen Handelsblad de volgende dag. Bijna een kwart van de 10.000 Fransen sneuvelde. Aan Vietnamese zijde vielen bijna 8.000 doden.

De krant schotelde zijn lezers de laatste dramatische radioboodschappen voor van de Franse generaal Christian de Castries. „De Vietminh is nog slechts enkele meters verwijderd van de radiopost waar ik spreek”, seinde hij. „Ik heb bevel gegeven zoveel mogelijk uitrusting te vernietigen. Wij zullen ons niet overgeven.” Even later werd hij gevangen genomen door de mannen van Võ Nguyên Giáp (1911), de briljante Vietnamese strateeg, die overigens nog altijd in leven is.

Historici beschouwen de slag om Dien Bien Phu als een laatste stuiptrekking van het Franse koloniale gezag in Indochina. Door de Japanse bezetting tijdens de Tweede Wereldoorlog was dat al onherstelbaar aangetast.

Dien Bien Phu vormde de genadeklap, die in Parijs hard aankwam. Maar elders werd er nauwelijks gerouwd. Ook de Nieuwe Rotterdamse Courant erkende in een commentaar dat het Westen zich wellicht onvoldoende rekenschap had gegeven van de Aziatische gevoelens, „dat het hier voornamelijk blanken zijn die tegen Aziaten zijn en dat uit dien hoofde Azië Dien Bien Phoe in een ander licht ziet dan wij.”

De VS probeerden nog twee decennia de communisten in Vietnam van de macht te houden. Vergeefs. Vietnam is inmiddels het atelier geworden voor goedkope goederen voor consumenten in het Westen.