Identiteit, ras en de dood

Een maand geleden startte ik een leesclub op twitter. De uitdaging was te discussiëren over een roman in 140 tekens. Ik vroeg me af of dat kon. Wat bleek: het kon, en hoe – verrassend veel lezers hadden zin om over The Submission (De Inzending), de debuutroman van de Amerikaanse schrijfster Amy Waldman, met elkaar in gesprek te gaan.

Gasten Lodewijk Asscher en Heleen Mees gingen op Twitter in op hun leeservaring en ten slotte beantwoordde Waldman zelf vragen van haar #twitlit-lezers. De hectiek van een conversatie via het toetsenbord van haar telefoon was ook voor haar nieuw: „I did enjoy it! Among other things it made me think a lot about the relationship between my brain and my fingers...”

Alle reden dus om door te gaan.

Het ‘twitterboek’ voor de maand mei is opnieuw een debuut: Open City, van de Nigeriaans-Amerikaanse schrijver Teju Cole.

Het toeval wilde dat Waldman en Cole vorige week samen optraden in een New Yorkse boekhandel, maar hun debuten verschillen radicaal van elkaar. Waar het verhaal The Submission wordt voortgestuwd door een sterke intrige, daar lijkt in Open City – het verhaal van een psychiater in opleiding met een Nigeriaanse achtergrond die over zijn eenzame omzwervingen in New York vertelt – iedere intrige te ontbreken. De rustige, bijna achteloze eerste zin zet de toon: ‘Dus toen ik vorig jaar herfst aan mijn avondwandelingen begon, ontdekte ik dat Morningside Heights een mooie plek was om van daaruit de stad in te gaan.’

Amerikaanse critici waren vrijwel unaniem enthousiast toen Open City vorig jaar verscheen. Het boek prijkte op meer dan twintig eindejaarslijstjes van beste boeken.

Vanwege zijn subtiele, beschouwelijke stijl werd Cole steeds weer vergeleken met de Duitse schrijver W.G. Sebald en de Zuid-Afrikaanse Nobelprijswinnaar J. M. Coetzee – vergelijkingen die de bekende criticus James Wood in een lange recensie in The New Yorker weer relativeerde: ‘This busy campaign for allies does a disfavor to Teju Cole’s beautiful, subtle, and, finally, original novel.’

Adriaan van Dis leest met ons mee – later deze maand ga ik met hem in gesprek. Teju Cole beantwoordt aan het eind van de maand vragen van zijn lezers. Allemaal op #twitlit.

NRC heeft een twitterleesclub. O.l.v. Bas Heijne wordt elke maand een boek besproken en bediscussieerd in 140 tekens. Deze maand Open City van Teju Cole. De vertaling van Paul van der Lecq verscheen bij De Bezige Bij. Meelezen? Stuur je tweets naar @NRCTwitLit.