Heavy Metal-familie valt uiteen: het licht gaat uit bij Roadrunner Records

Zanger Max Cavalera tijdens een show van een van zijn Roadrunnerbands, Soulfly. Foto Flickr (CC) / d(A)ve Photography

Wie in de jaren negentig z’n haar liet groeien en de eerste inkt in de armen liet prikken, heeft ongetwijfeld cd’s van het iconische label Roadrunner Records in de kast staan. Of inmiddels in een kartonnen doos. Het in 1980 door de Nederlander Cees Wessels opgerichte label bracht bands die inmiddels de cultstatus hebben bereikt. De maatschappij groeide uit tot verreweg het grootste label ter wereld voor harde muziek.

Op de uitgavelijst staan platen van Sepultura, Life of Agony, Machine Head, Type O Negative, Obituary, Dream Theater, Korn en Slipknot. De lijst wereldberoemde metalbands bij Roadrunner is meterslang. Maar ‘RR’ staat op het punt als volgende slachtoffer in de muziekindustrie het licht uit te doen. In de metalwereld is het nieuws van de bezuinigingsmaatregelen bij het nieuwe moederbedrijf Warner Music Group ingeslagen als een bom.

Slipknot haalt platina

Hoewel het label begon als importeur van Amerikaanse platen naar Europa (beginnend met singer-songwriter Jim Croce), onder de naam Roadracer Records, opende het in 1986 een hoofdkantoor in de Verenigde Staten en begon het uitgeven van muziek onder Roadrunner Records. De Braziliaanse metalheads van Sepultura haalden in 1996 de Nederlandse top-40, met Roots Bloody Roots. Slipknot ging daar in 2000 nog eens overheen door platina te halen met hun titelloze tweede album.

Luister naar Roots, van Sepultura op Spotify
Luister naar Slipknot, van Slipknot op Spotify

In 2008 werd de maatschappij door het gerenommeerde Britse metalblad Metal Hammer uitgeroepen tot ‘Beste Metal Label’, een titel die het vier jaar lang achter elkaar mocht ontvangen. Roadrunner stond voor het rebelse gevoel van een hele generatie metalheads. De naam was uitgegroeid tot een stempel van kwaliteit, waarmee je blind cd’s kon kopen.

Robb Flynn, zanger van Machine Head. Foto Flickr (CC) / Stusev

Robb Flynn, zanger van Machine Head. Foto Flickr (CC) / StusevRobb Flynn, zanger van Machine Head. Foto Flickr (CC) / Stusev

Deuren Europa en Canada gesloten - tientallen ontslagen

Maar die tijd lijkt voorbij. Roadrunner kon al niet meer als echt onafhankelijk worden bestempeld sinds 2006, toen Cees Wessels een meerderheidsbelang in Roadrunner Music Group B.V voor bijna 56 miljoen euro verkocht aan Warner Music Group (WMG). Eind 2010 kocht WMG het hele bedrijf. De genadeklap lijkt vorige week te zijn gegegeven, toen de deuren van Roadrunner-kantoren in Europa en Canada werden gesloten en tientallen medewerkers wereldwijd op straat zijn gezet. In Canada en het Verenigd Koninkrijk zou al het personeel zijn ontslagen. In de Verenigde Staten zou éénderde van de medewerkers zijn ontslagen. Ook het Nederlandse kantoor, waar het allemaal begon, wordt gesloten. Cees Wessels, altijd als CEO aangebleven sinds hij het label oprichte, besloot te vertrekken. Dat schrijft Billboard, bij gebrek aan officiële mededelingen.

Twitter avatar hellinhighheels Kirsten Sprinks @DizzyDalek It’s true - we are all out of a job.

Een pr-medewerkster van de Britse afdeling twittert dat de geruchten waar zijn: “Het is zo, we zijn allemaal werkloos. Je kan rustig stellen dat het een verschrikkelijke dag is.” Een ander personeelslid in Engeland laat aan The Gauntlet weten er kapot van te zijn: “Ik wil alleen maar zeggen wat een fucking genot het was om deel van dit label en merk uit te maken. Het was een droombaan en ik zal nooit de dingen die ik heb meegemaakt vergeten.”

Alexander Millas, van Metal Hammer, meent dat Roadrunner de beste was in de metalindustrie. “Als een muziekliefhebber kan ik geen label bedenken dat meer centraal stond in het succes van meer bands in onze wereld.”

“The bottom line is, this is a sad day for metal, and for a lot of very good people who worked their asses off for what they believed in. On behalf of everyone at Hammer, thank you so very fucking much. Horns up.” - Millas

Ook de conculega’s van platenmaatschappij Metal Blade laten weten het in WMG opgaande Roadrunner te gaan missen. Directeur Brian Slagel twittert: “Geweldig label, het spijt me dat er zoveel nu zonder werk zitten.”

Twitter avatar brianslagel Brian Slagel We always had a great relationship with everyone at Roadrunner from Cees Wessels on down. Great label,sorry to see so many out of work

Label voor trendy metal

Zeker, het label heeft ook vaak kritiek te verduren gehad. Roadrunner zou alleen geïnteresseerd zijn in ‘trendy metal’. Grote death- en trash metal bands als Obituary, Deicide, Pestilence en Death werden uit de maatschappij gezet, of verlieten Roadrunner zelf vanwege de slechte behandeling die ze van het label ontvingen. King Diamond, een van de eerste Roadrunner-acts met z’n band Mercyful Fate, verliet het label in 1990 al, omdat zijn cd The Eye nauwelijks promotie van Roadrunner hoefde te verwachten.

De eerste band van het label met veel airplay op grote radiostations, Type O Negative, verliet Roadrunner in 2006 nadat het label een album met ‘greatest hits‘ uitbracht zonder de band erbij te betrekken. Dave Mustaine (Megadeth) liet in 2009 openlijk z’n afkeer blijken van het gebrek aan promotie door Roadrunner. Aan de fans schreef hij: “Ik wacht op een gesprek met de eigenaar van Roadrunner, en ik vraag alleen maar van jullie te bidden dat hij maar een klein beetje respect heeft voor mij en hoe hard ik voor hem werk. Hij krijgt het leeuwendeel van de opbrengsten, terwijl ik het nieuws hoor dat de beste plaat die ik in tientallen jaren heb opgenomen nu van de toplijsten is gevallen.” Mustaine vertrok overigens niet bij Roadrunner.

Een Youtubeplaylist van Roadrunner met nieuwe nummers:

Pianiste en zangeres Amanda Palmer schreef dat Roadrunner haar video voor Leeds United wilde aanpassen. De scenes waarin haar buik te zien is zouden eruit geknipt moeten worden, omdat ze te dik was. Boze fans namen foto’s van hun eigen buiken, en startten zo ‘The ReBellyon’, met een boek vol buikfoto’s. Palmer wilde uit alle macht onder haar contract uit en schreef zelfs ‘Please Drop Me’. Na jaren gesteggel liet Roadrunner haar gaan.

Luister naar Leeds United, van Amanda Palmer op Spotify

En dan is er nog het inlijven van ‘mainstream’ artiesten bij Roadrunner. Metalfans sloegen een pentagrammetje toen Nickelback in 2001 ‘How You Remind Me’ uitbracht onder Roadrunner - hoewel er later ingezien werd dat deze band veel van de financiële zekerheid voor het label verzorgde, en zo juist veel metaluitgaves kon blijven verzekeren. Dezelfde heen en weer spiralende emoties kwamen op bij het tekenen van Lenny Kravitz bij RR, vorig jaar.

Ook dat is Roadrunner: Lenny Kravitz

‘Bands zullen zich niet zo druk hoeven maken’

De vraag is hoe WMG nu met namen als Opeth, Slipknot en Machine Head om zal gaan. Volgens Digby Pearson, de chef van concurrerende metal-platenmaatschappij Earache, zullen bands onder Roadrunner zich voorlopig niet zo druk hoeven te maken. Op zijn blog schrijft hij dat de meerderheid van de gecontracteerde bands best platen zullen blijven uitbrengen. Het achtergrondwerk dat de ontslagen Roadrunnermedewerkers uitvoerden, kan gewoon worden uitgevoerd door de mensen van Warner, redeneert Pearson. Warner heeft niet voor niets ervaring met het uitbrengen van radiovriendelijke succesacts als Green Day en Linkin Park. Of de positieve insteek van Pearson stand houdt, moet nog bezien worden.

Metal-nieuwssite The Gauntlet gelooft er niet in:

De komende weken zullen ze veel Roadrunner bands laten vallen. Zij moeten nieuwe labels vinden, terwijl Warner alleen de grotere en meer effectieve bands behoudt, zoals Nickelback. Fuck you Warner brother Records.

Slipknot: de familie is uiteengevallen. Dat is onacceptabel

Enkele muzikanten van het gekortwiekte label hebben hun bezorgdheid in elk geval al uitgesproken. Shawn ‘Clown’ Crahan, een van de percussionisten van Slipknot, schrijft op Facebook dat de ontslagen medewerkers ‘zeer gemist’ zullen worden. Volgens Crahan is een ‘deze familie’ uiteen gevallen, “onacceptabel,” schrijft Crahan, “Wat ik met jullie al die jaren heb meegemaakt was deel van een droom, en jullie maakten die droom realiteit.” De gemaskerde percussionist staat niet alleen in het uiten van warme gevoelens voor Roadrunnermedewerkers. Het team achter het label stond altijd al bekend als één grote familie, waar werd gegrapt dat iedereen wel een tatoeage van het label ergens op z’n lichaam had.

” I believe the fans should also be able to voice their opinion as well if the industry is going to continue making the decisions they have based on my life, our art, and our fans. Please feel obligated to voice that opinion on our page and give the respect to those who have helped with the vision of Slipknot.” - Shawn Crahan

Matt Heafy, zanger van heavy metalband Trivium, laat zich op Twitter in zware bewoordingen uit over de handelswijze van Warner: “Ik zou willen dat ik wist wie ik precies de schuld moest geven, zodat ik z’n hoofd eraf kon bijten. Roadrunner Records heeft z’n beste personeel ontslagen.” Heafy zoekt de schuld bij muziekpiraterij en daagt muziekuitwisselaars uit hun eigen zaken gratis aan hem aan te bieden - “Wat je handel ook is, geef het me gratis of je bent een eikel.”

Twitter avatar matthewkheafy matthew kiichi heafy Truth is. I love Roadrunner. I’m upset with what happened to the people I care about. Roadrunner helped build metal that I love.
Twitter avatar matthewkheafy matthew kiichi heafy Wanna defend piracy? Do what you do for me and 10,000 others for free. Whatever your trade is - give me that for free or You’re a jerk.

Metalcoreband Hatebreed laat via twitter aan de Britse, opgeheven afdeling van Roadrunner weten dankbaar te zijn, en ze te gaan missen. Angela Gossow, zangeres bij Arch Enemy, heeft een waarschuwing voor metalfans: “Eerst maken ze Roadrunner klein, dan gooien ze de metal bands er uit. Corporate sellout.”

Twitter avatar hatebreed Hatebreed Thank you @Roadrunner_UK for always helping us! We’ll miss working with you all. #RRUK

Van Frank Sinatra naar Roadrunner naar Warner - er is hoop

Is er nog licht aan het einde van de metalen tunnel? Wellicht. Hoe Warner in de toekomst heavy muziek aan de man zal brengen is volledige speculatie, maar enigszins hoopvol is de volgens velen beste metalplaat van vorig jaar, Mastodon’s The Hunter. Dat werd uitgebracht door Reprise Records, ooit opgericht door Frank Sinatra, maar tegenwoordig voor honderd procent eigendom van Warner. En volgende maand wachten veel headbangers op het nieuwe album van de Franse band Gojira, waarvan de eerste single vorige week is uitgekomen. Dat staat nog gewoon op de agenda om uitgebracht te worden door Roadrunner. Althans, voor zover nu bekend.

De nieuwe van Gojira moet in juni uitkomen:

En dan is er altijd nog de al die jaren uitgebrachte muziek, die nooit verdwijnt. Hieronder een Spotify-playlist met Roadrunner-platen door de jaren heen. Je moet Spotify wel geïnstalleerd hebben om de playlist vanuit de browser te luisteren.

Bronnen foto’s: d(A)ve Photography en stusev.