Dit is niet ‘The Land were the Blues begun’

NRC-redacteur Wilfred Takken was recentelijk op muziekreis door het Zuiden van de Verenigde Staten. Hij deed de Mississippi Delta aan. Daar werd de jazz geboren, en ontsproot rhythm & blues, funk en soul. Takken las er het eerste bluesboek ter wereld, tijdens WOII door nota bene een Nederlander geschreven.

In het Riverside Hotel in Clarksdale, Mississippi, is Frank Ratcliff de kamer aan het verbouwen waarin blueszangeres Bessie Smith in 1937 doodbloedde. De donkere, gemoedelijke man, met ronde pretogen onder zijn honkbalpet, geeft me een hand en zegt: „Just call me Rat’’.

Ooit was dit hotel het Afro-Amerikaanse ziekenhuis van Clarksdale. De ‘Bessie Smith Room’ is de vroegere operatiekamer, waar zij bezweek aan de verwondingen die ze opliep na een auto-ongeluk vlak buiten de stad, op Highway 61. Rat: „Ik probeer er een nieuwe vloer in te zetten, maar ik kan geen gaten boren in dat vooroorlogse beton. En wat ook lastig is: de vloer is niet egaal, maar verloopt naar het midden van de kamer, waar het afvoerputje voor het bloed zit.”

Het hotel van Rat is eerder een afgetrapt pension te noemen: een smalle gang met acht kamertjes met eenvoudig meubilair en met behang dat sinds de opening in 1947 niet meer zal zijn vervangen. Heeft Rat oog voor de vintage kwaliteit van zijn blueshotel – zo belangrijk voor een toerist op zoek naar the real thing – of is hij gewoon niet zo dol op verandering? Zangers als Sonny Boy Williamson II en Muddy Waters logeerden hier. Robert Nighthawk vergat er zijn koffer op de avond voor hij stierf. En Ike Turner schreef er Rocket 88, het eerste rock ‘n’ roll nummer ter wereld. Wij krijgen de kamer van Muddy Waters.

We zijn op muziekreis door het Zuiden van de Verenigde Staten, van New Orleans, door Mississippi naar Memphis. In New Orleans is de jazz geboren, bovendien komt er veel goede rhythm & blues, funk en soul vandaan. De Mississippi Delta is het land waar de blues zou zijn begonnen. En Memphis is de residentie van Elvis Presley, de koning van de rock ‘n’ roll, de stad van het soullabel Stax, en van de eerwaarde Al Green, de soulzanger die een eigen kerk leidt. Dit is, kortom, de rijke bakermat van de Amerikaanse popmuziek die sinds de jaren vijftig de wereld heeft veroverd.

U kunt de hele recensie hier lezen en het boek bestellen.

Dit artikel werd gepubliceerd in NRC Handelsblad op Vrijdag 27 april 2012, pagina 8 - 9.