SoundCloud: de godfather van technologiestad Berlijn

Jonge internetbedrijfjes floreren in Berlijn. Dankzij het succes van ‘YouTube voor audio’.

Iedereen die voor het eerst het dakterras van SoundCloud in Berlijn Mitte betreedt begint over de grote discobol aan de horizon. De televisietoren op Alexanderplatz is een symbool van Berlijn. Naast de Berlijnse beer en de koffiemokken met Ampelmannetjes staat hij als miniatuur in de toeristenwinkels.

SoundCloud is de televisietoren van de Berlijnse technologiewereld. De webdienst maakt het makkelijk om geluidsbestanden te uploaden en te delen. Veel artiesten gebruiken het als online luisterpaal. Sinds deze ‘YouTube voor audio’ zich in 2007 in de Duitse hoofdstad vestigde, volgden tal van jonge internetbedrijven. „Technologie speelde toen nog nauwelijks een rol in de stad. Maar er was een goede atmosfeer en wij zaten dicht op onze doelgroep: muzikanten en dj’s”, zegt de Zweedse oprichter Eric Wahlforss. „En Berlijn was goedkoop, waardoor we het met een kleine investering een tijd lang konden uithouden.”

Het idee ontstond toen Wahlforss zich ergerde aan de beperkingen die hem belemmerden om zijn muziek te delen met andere muzikanten. „Die filesharing-programma’s waren allemaal lelijk en de mogelijkheden beperkt.” Samen met Alexander Ljung, de huidige bestuursvoorzitter, begon hij SoundCloud, geroemd vanwege het simpele uploaden en delen van muziek, en de mooie weergave door het gebruik van geluidsgolven. Daarnaast verloopt het insluiten van een SoundCloud-bestand op platforms als Facebook en Tumblr vlekkeloos. SoundCloud heeft een intelligent systeem om te reageren: je kunt je reactie op een seconde van de muziek vastpinnen.

De webdienst kreeg snel aandacht omdat beroemde artiesten overstapten van het populaire MySpace. Afgelopen januari begroette SoundCloud zijn tienmiljoenste gebruiker. De teller staat nu op 14.000.000, met een groei van een miljoen gebruikers per maand. Via het open platform zijn er al meer dan 10.000 applicaties om de database van SoundCloud heen gebouwd, waaronder een iPhone- en Android-app. Hiermee kun je direct iets opnemen met je telefoon en delen op jouw profiel op het netwerk.

Ook financieel is het een succes. „Begin dit jaar hebben we een bijdrage gekregen van Kleiner Perkins Caufield & Byers, een van de grootste investeerders van Silicon Valley.” Hoeveel wil Wahlforss niet zeggen. Techblog Techcrunch houdt het op 50 miljoen dollar.

SoundCloud is het grootste succes dat de nieuwe techstad Berlijn heeft voortgebracht. „Je kunt niet ontkennen dat er op dit moment een vibe is”, zegt Wahlforss. Alle interviews en artikelen die over de start-upwereld gaan, maken de vergelijking met Silicon Valley. „Er worden hier borrels gegeven onder de naam Silicon Allee. Maar of Berlijn het nieuwe Silicon Valley is, weet ik niet. Het feit dat mensen vanuit de hele wereld hier graag naar toe komen, is een goed teken. Wij hebben mensen van 25 nationaliteiten in dienst.”

Bedrijfjes die allemaal het nieuwe Facebook willen worden, poppen uit de grond als paddenstoelen in de herfst. Ze heten 6Wunderkinder, of Komoot. Wahlforss vindt het fantastisch. Hij zegt dat SoundCloud de jonge bedrijfjes probeert te helpen door kennis te verspreiden bij borrels en presentaties. Maar met kennisverspreiding houdt het niet op. Samen met Alexander Ljung investeerde hij in een aantal bedrijven. SoundCloud als godfather van de Berlijnse start-upwereld. „Het is ook in ons belang dat de stad levendig en innovatief blijft.”

„De term godfather is terecht, SoundCloud is de spin in het web”, zegt Edial Dekker, oprichter en topman van Gidsy, de ‘Marktplaats voor ervaringen’ waar gebruikers activiteiten in een stad kunnen aanbieden. Samen met zijn broer Floris begon hij vorig jaar met in Berlijn gevestigde Gidsy, dat op 10 april werd verkozen tot Dutch Startup of the Year. Zonder SoundCloud was dat niet gelukt. „Alex en Eric hebben ons veel geholpen. Financieel, zodat we konden beginnen. En vervolgens hielpen ze ons aan contacten met grote investeerders.” Gidsy kreeg eind vorig jaar een investering van 1,2 miljoen dollar, deels ingebracht door Hollywoodster Ashton Kutcher. Kutcher investeerde eerder in SoundCloud.

Dekker kent de oprichters al jaren. „Ook toen ze nog maar vier man in dienst hadden. Ik organiseerde Music Hack Day in Amsterdam en daar kwamen ze elk jaar.” Nu SoundCloud volop aandacht krijgt, helpt bedrijf anderen. Dekker: „Er heerst een gezonde open werkcultuur. Ze organiseren veel feesten en borrels en gaan vaak met start-ups lunchen. Binnen hun bedrijf leiden ze werknemers op die later zelf weer nieuwe bedrijfjes beginnen. Hun bijdrage aan het ecosysteem is enorm.”

Waarom doet SoundCloud dat? „Ze krijgen er veel aandacht voor terug en het geeft een goed signaal aan de buitenwereld als je anderen helpt. Ze geven bijvoorbeeld veel kennis weg door code open source te maken. Hierdoor krijgen ze veel reacties die ze weer gebruiken om hun producten te verbeteren.”

Wahlforss heeft een duidelijke ambitie met SoundCloud. „We hebben een goede positie veroverd bij muzikanten. Onze missie is to unmute the web.” Niet alleen Snoop Dogg moet zijn laatste remix, ook een trotse vader moet de eerste woorden van zijn zoontje op het platform gaan delen. „Audio is overal en altijd, het is van ongekend belang in deze wereld. Op het web heeft audio zijn plek nog niet veroverd. Audio heeft dezelfde kracht als het bewaren van een herinnering met een foto. Wij willen de stilte van het web doorbreken.”