Barnes & Noble gaat strijd aan met Amazon, Apple

Microsoft reikt Barnes & Noble de helpende hand. De e-bookplannen rond de Nook-reader van de Amerikaanse boekhandelsketen leken veel te laat te komen en het met te weinig kapitaal te moeten stellen. Maar de investering van 300 miljoen dollar (226 miljoen euro) van Microsoft brengt daar verandering in. Het is meer dan een eenmalige geste.

Barnes & Noble heeft in januari gezegd zijn snelgroeiende Nook-divisie misschien te willen loskoppelen van zijn noodlijdende winkeldivisie. Maar het was niet zo eenvoudig om te bedenken hoe dat in zijn werk zou moeten gaan. De Nook-activiteiten zijn tot nu toe zeer verlieslijdend – de divisie verloor het afgelopen kwartaal 102 miljoen dollar op een omzet van 420 miljoen dollar. De e-readers worden stevig gepromoot in de winkels.

De nieuwe overeenkomst met Microsoft biedt een uitweg. Het softwareconcern krijgt een belang van 17,6 procent in de Nook-divisie en in de divisie voor studieboeken, waardoor dat deel van Barnes & Noble 1,7 miljard dollar waard is. De marktwaarde van het hele bedrijf bedroeg vóórdat de deal naar buiten werd gebracht nog niet de helft daarvan.

De Nook trekt klanten en heeft nu bijna 30 procent van de e-bookmarkt in handen. Het geld van Microsoft en de bijkomende omzetgaranties voor de komende jaren bieden de financiële middelen om nog eens extra te investeren in de strijd met concurrenten als Amazon en Apple. Maar de nieuwe bondgenoot van Barnes & Noble gaat de Nook-app ook installeren op apparaten die gebruik maken van zijn nieuwste besturingssysteem Windows 8, dat later dit jaar op de markt zal komen.

Het is geen verrassing dat de beurskoers van Barnes & Noble na de bekendwording van dit nieuws met ruim 60 procent is gestegen. Maar het is ook goed om op te merken dat de marktwaarde van het hele bedrijf – ook als de langlopende schulden van 100 miljoen dollar worden meegerekend – nog steeds lager is dan de waardering die voortvloeit uit de investering van Microsoft.

Eén van de zorgen is de moordende concurrentie, ook al heeft Barnes & Noble nu wat extra geld achter de hand. Apple en Amazon kunnen zich op dit terrein véél meer veroorloven, en ze hebben een enorm overwicht op de markt voor e-readers en e-books.

Apple richt zich bovendien eveneens op de studieboekenmarkt. Op het technologische vlak kan Barnes & Noble te maken krijgen met druk om de Nook voortaan op het Windows-besturingssysteem te laten draaien, en niet langer op de Android-software van Google. En de boekwinkeldivisie zal blijven inkrimpen, tot groot verdriet van de liefhebbers van echte winkels met echte boeken.

Dit betekent dat de problemen van Barnes & Noble nog lang niet voorbij zijn. Maar de Microsoft-deal zorgt er wel voor dat het bedrijf nu meer tijd en kapitaal heeft, en beschikt over een heldere strategie.

Vertaling Menno Grootveld