Landjepik in 'Chinese' Zee

Protesters display placards during their rally outside the Chinese Consulate at the financial district of Makati city, east of Manila, Philippines Monday, April 16, 2012, to accuse poaching by Chinese fishermen that led to a military standoff at the disputed Scarborough Shoal in the South China Sea. The Philippine president said Monday his country will continue talks with China to resolve the impasse, which began last Tuesday when two Chinese ships prevented a Philippine warship from arresting several Chinese fishermen. (AP Photo/Bullit Marquez)
Protesters display placards during their rally outside the Chinese Consulate at the financial district of Makati city, east of Manila, Philippines Monday, April 16, 2012, to accuse poaching by Chinese fishermen that led to a military standoff at the disputed Scarborough Shoal in the South China Sea. The Philippine president said Monday his country will continue talks with China to resolve the impasse, which began last Tuesday when two Chinese ships prevented a Philippine warship from arresting several Chinese fishermen. (AP Photo/Bullit Marquez)

Een confrontatie tussen David en Goliath is het wel genoemd: de Filippijnen en China die al ruim twee weken tegenover elkaar staan in de Zuid-Chinese Zee. Oftewel de West-Filippijnse Zee, zoals Manilla deze wateren liever noemt. Volgens de Filippijnen gaat het om het „grootste en zwaarste machtsvertoon van China ooit”.

Het begon toen Filippijnse patrouilles acht Chinese vissersboten opmerkten bij de Scarborough Zandbank: een eilandengroep die maar 220 kilometer van het Filippijnse vasteland ligt, maar waarop ook China aanspraak maakt. Meteen stuurden de Filippijnen hun grootste oorlogsschip er op af. De vissers bleken vis, koraal, levende haaien en grote mosselen te hebben gevangen.

Maar voordat ze de vissers konden arresteren en de buit konden confisqueren, stuurde China twee patrouilleschepen om zijn vissers te beschermen. Sindsdien zijn de landen verwikkeld in een kat-en-muisspel waarbij ook China een oorlogsschip en vliegtuigen naar de regio heeft gestuurd.

‘Manilla maakt problemen’, kopte de China Daily boven een commentaar over vissers die lastig zouden zijn gevallen door de Filippijnen. En Peking is steeds nog wel zo geduldig geweest als Manilla moeilijk doet voor de Chinese deur. „Maar het zou gevaarlijk zijn erop te gokken dat China inbindt, in plaats van zijn territoriale wateren te beschermen.”

De Filippijnen weten dat ze de underdog zijn. Het eilandenrijk heeft het minst uitgeruste leger van alle grote landen in de regio. Als de Filippijnen het in hun hoofd halen een schot te lossen om de Chinezen te verjagen, maken ze geen schijn van kans tegen een vergeldingsactie.

De Filippijnen hebben wel goede banden met de Amerikanen, met wie ze net vorige week hun jaarlijkse oefeningen zijn begonnen bij het eiland Palawan, dat de Zuid-Chinese Zee begrenst. Maar de Verenigde Staten passen wel op te beloven dat ze hun bondgenoot in dit conflict te hulp schieten. Formeel is Amerika in de Zuid-Chinese Zee neutraal.

De kwestie zorgt voor enige wanhoop bij Filippijnse commentatoren, die liever hadden gezien dat de Chinezen uit de eigen wateren waren gegooid. Als de Filipino’s zich niet hard maken voor hun soevereiniteit, moeten ze maar gewoon beslissen een vazalstaat van China te worden, meent de Manila Times.