Bedreigde beer in potje

Schaf je een potje puur hoornpoeder aan van de bedreigde saïga-antilope (Saiga tatarica), is de boel versneden met geit en schaap. Of bestel je op internet Yatong Yili Wan-capsules tegen tandpijn, zit er Ephedra in, een plantje dat bloedvaten vernauwt en hartaanvallen en beroertes kan veroorzaken.

Dat is geen bangmakerij – de kans dat je met traditionele Chinese geneesmiddelen krijgt waarvoor je betaalt is klein. Dat blijkt uit DNA-onderzoek van Australische genetici (PLoS Genetics, 12 april). De onderzoekers bepaalden de DNA-volgorde van de ingrediënten van 16 traditionele medicijnen, om te zien in hoeverre die overeenkwamen met wat er op het etiket vermeld stond.

In drie geneesmiddelen vonden de onderzoekers sporen van koe en waterbuffel, terwijl dat niet op het potje was vermeld. Verontrustender was dat een potje berengal inderdaad DNA van de bedreigde Aziatische zwarte beer (Ursus thibetanus) bevatte.

De Chinese geneeskunde heeft in de wetenschap een gemengde reputatie. Sommige geneesmiddelen bevatten inderdaad werkzame stoffen, maar minstens zo vaak blijken pillen en poeders vervuild met gifstoffen, zoals arseen of kwik. De Australiërs onderschrijven de conclusie van een recent opinieartikel in Nature (22 december 2011): ‘Als de traditionele Chinese geneeskunde een plekje in het moderne medicijnkastje wil veroveren, moet het zichzelf eerst bewijzen.’

Lucas Brouwers