Basketballegende moet honkbaltrots redden

Magic Johnson is terug in de sport, als mede-eigenaar van het noodlijdende LA Dodgers. In de stad waar hij glorieerde als basketballer, streeft hij nu naar honkbalsucces.

De prestaties zijn al jarenlang pover. In 1988 stonden de Los Angeles Dodgers voor het laatst in de World Series en wonnen ze de officieuze wereldtitel in het clubhonkbal. De bezoekersaantallen liepen gestaag terug en vorig jaar was er zelfs een faillissement. Deze week werd de club gered. En stonden de Dodgers weer eens bovenaan een lijstje: dat van de duurste overname in de sport, wereldwijd. Vlak voor het begin van het nieuwe seizoen verandert de club van eigenaar voor 2.15 miljard dollar (1.6 miljard euro). Voetbalclub Manchester United (1.47 miljard dollar of 1.1 miljard euro) zakte naar de tweede plaats.

De man die in Los Angeles als basketballer successen vierde, is het gezicht van een groep investeerders die twee andere concurrenten ver achter zich liet: Earvin Johnson, sinds zijn tienerjaren in Michigan beter bekend als Magic Johnson (2.06 meter).

Tom Lasorda, een van de clubiconen van de Dodgers, haalde deze week herinneringen op aan Magic Johnson toen die in 1979 net in LA was aangekomen. De nu 84-jarige Lasorda was in die jaren hoofdcoach en stond aan de basis van de laatste titel, in 1988. „Bij een bezoek aan de club heb ik Magic een pet opgezet van de Dodgers en die heeft hij nog lang gedragen.” Lasorda, nog nauw bij de Dodgers betrokken, voegde er aan toe dat hij Johnson destijds een grote toekomst voorspelde en hem het advies gaf zich niet met de verkeerde mensen in te laten.

Lasorda doelde daarmee toen niet op het seksleven van Magic. Daar ging het wel mis. Johnson groeide niet alleen uit tot een superster die met zijn assists ook andere beter liet spelen, hij werd ook ’s werelds bekendste sporter met hiv. In de aanloop naar het seizoen 1991-1992 maakte de basketballer bekend dat hij hiv had, wat weinig voorkwam bij heteroseksuele mannen. Johnson trok zich terug uit de sport en vertelde dat hij hiv had opgelopen door seks met een groot aantal vrouwen. Sindsdien gebruikt hij medicijnen om te voorkomen dat hiv zich tot aids ontwikkelt.

Al snel maakte Johnson zijn comeback in de Noord-Amerikaanse profcompetitie (NBA) en in de zomer van 1992 won hij met het Dream Team goud op de Olympische Spelen in Barcelona, met onder anderen Michael Jordan en Larry Bird. Hij stopte weer, was even trainer van de Lakers en werd in 1994 mede-eigenaar van de club. In het seizoen 1995-’96 maakte Magic bij de Lakers zijn laatste comeback als speler. Vicevoorzitter was hij van de club, in 2010 verkocht hij zijn aandeel in de Lakers.

Na zijn carrière als actief sporter was hij jarenlang tv-commentator en behaalde hij ook successen als zakenman, onder meer als aandeelhouder van Starbucks. De waarde van zijn bedrijf Magic Johnson Enterprises, met onder meer een bioskoopketen, wordt geschat tussen de 500 en 700 miljoen dollar.

Als mede-eigenaar van de Dodgers wil hij een bijdrage leveren aan de wederopstanding van de club. Volgens oud-burgemeester Richard Riordan, in de Los Angeles Times, is succes gegarandeerd. „De mensen in LA houden van Magic en daarom zullen ze ook van de Dodgers houden.” Johnson: „We brengen de Dodgers weer terug naar de voorpagina’s van de sportkaternen.”

Frank McCourt faalde als eigenaar maar hij houdt een fortuin over als uiterlijk 30 april de handtekeningen worden gezet, zelfs na aftrek van forse clubschulden en 131 miljoen dollar als onderdeel van een echtscheidingsregeling. In 2004 kocht hij de Dodgers voor ‘slechts’ 430 miljoen.

Ward op den Brouw