News Corp ontkent en Murdoch twittert door

Mediamagnaat Rupert Murdoch staat opnieuw in de schijnwerpers vanwege een oud sabotageschandaal. Zijn bedrijf News Corp lijdt onder de beschuldigingen.

Demonstranten in Londen protesteren afgelopen februari tegen Murdochs bedrijf News International. Foto AFP

Glunderend twitterde mediamagnaat Rupert Murdoch zondagochtend over een primeur van zijn Sunday Times. Die beschreef hoe zakenlieden toegang tot de Britse premier konden kopen. Even waren de rollen omgedraaid, en lagen niet Murdoch en zijn News Corp onder vuur, maar anderen.

Het was van korte duur. Een dag later beschuldigde het BBC-programma Panorama News Corp-dochter NDS ervan concurrenten op de betaaltelevisiemarkt stelselmatig te hebben gesaboteerd. Gisterochtend kwam de Australische zakenkrant Australian Financial Review met eenzelfde verhaal. Hackers zouden in de jaren negentig de smartcards van Australische rivalen hebben gekraakt, waardoor er gratis kon worden gekeken naar de betaaltelevisie. News Corps probeerde vervolgens de verzwakte concurrenten over te nemen.

De beschuldigingen zijn niet nieuw, en News Corps verweerde zich gisteren dan ook hevig. Het bedrijf sprak van een berichtgeving „vol feitelijke onjuistheden, gebrekkige zinspelingen, fantasievolle conclusies en beschuldigingen onder valse voorwendselen”. „Dit is het onderwerp van een langdurige rechtszaak in de VS, die uitwees dat NDS van iedere blaam kon worden gezuiverd”, aldus een woordvoerder.

In januari wees het Amerikaanse Hooggerechtshof NDS een schadevergoeding van 19 miljoen dollar toe. De Australische regering zei vanochtend niet van plan te zijn een aanklacht in te dienen tegen News Corp.

Maar in het licht van het afluisterschandaal in het Verenigd Koninkrijk, en het nog immer groeiend aantal Britse journalisten dat wordt opgepakt wegens hacken en het omkopen van politiefunctionarissen, tekent zich een patroon af dat door de aandeelhouders van News Corp moeilijk kan worden genegeerd. Opnieuw blijkt dat een van Murdochs dochtermaatschappijen het niet nauw neemt met fatsoensregels.

De aandeelhouders hebben in de laatste maanden de druk al opgevoerd schoon schip te maken binnen het conglomeraat, liefst door de verkoop van de Britse krantentak. Het bedrijf lijdt onder de beschuldigingen, niet ’t minst omdat het de Murdochs – News Corp is in essentie nog altijd een familiebedrijf – afleidt.

In het Verenigd Koninkrijk ging de overname van satellietzender BSkyB niet door vanwege alle problemen rond News of the World, en hetzelfde kan nu gebeuren in Australië waar de mededingingsautoriteit kijkt naar een bod van News Corp-dochter Foxtel op concurrent Austar. Mocht de Amerikaanse FBI besluiten inderdaad onderzoek te doen naar omkopingen van politieagenten door News Corp-journalisten, dan zouden zelfs News Corps plannen om sportzender ESPN over te nemen, in gevaar komen.

Het verklaart de hevigheid van de reactie van News Corp op deze jongste beschuldigingen. Een reactie die overigens niet kwam van een van de Murdochs, maar van de nieuwe sterke man binnen het mediaconcern: Chase Carey. Hij wordt gezien als de tweede man onder Murdoch sr., en was onder meer verantwoordelijk voor de oprichting van Fox News en Fox Sports, de meest winstgevende zenders van News Corp.

Casey heeft zowel de BBC als de Australische zakenkrant Australian Financial Review gevraagd om een correctie. Rupert Murdoch wordt niet ontmoedigd. Hij twitterde gisteren: „Lijkt alsof iedere concurrent en vijand de leugens en laster opstapelen. Te erg, makkelijk om terug te slaan, aan het voorbereiden.”