Kuipers koppelt vrachtcapsule aan

Het was een van de grootste verantwoordelijkheden voor astronaut André Kuipers aan boord van het internationale ruimtestation ISS: toezien op het automatische aankoppelen van het ruimtevrachtschip ATV.

Het is goed gegaan: afgelopen nacht om 00.31 uur koppelde het vrachtschip zonder complicaties met de Russische ISS-module ‘Zvezda’. Kuipers en zijn Russische commandant Oleg Kononenko hoefden niet in te grijpen.

Het derde, 20 ton zware ‘Automated Transfer Vehicle’ was 23 maart gelanceerd vanaf de Europese basis in Kourou (Frans Guyana). Het ATV kan geautomatiseerd naderen en aankoppelen, geleid door GPS en videobeelden van laserbundels die terugkaatsen van reflectoren op ISS.

„Maar als er iets misgaat, moeten we binnen seconden kunnen reageren”, zei Kuipers tevoren. In zijn training op aarde, en ook kort voor de koppeling, heeft Kuipers honderden simulatiekoppelingen uitgevoerd, waarbij negen van de tien keer iets misging. In 1997 sloeg een op hol geslagen vrachtschip een lek in het Russische ruimtestation Mir. Het ATV heeft na drie koppelingen een vlekkeloze staat van dienst.

Aan boord is 100 kilo zuurstof, 280 liter drinkwater en 2.200 kilo aan apparatuur, reserveonderdelen, schone kleren, een zending van de astronautenfamilies en eten, waaronder appels en bananen. „Een luxegoed in de ruimte”, volgens Kuipers, die met collega’s doorgaans teert op lang houdbare etenswaren.

Daarnaast is er nog 4.010 kilo raketbrandstof aan boord, om het ISS regelmatig een zetje te geven zodat het op 400 kilometer hoogte blijft, en af en toe om uit te wijken voor naderend ruimtepuin.

Vanavond rond zeven uur gaat het luik tussen het ATV en Zvezda open. Kuipers krijgt dan een drukke tijd. Als ‘loadmaster’ is hij verantwoordelijk voor het uitladen van de voorraden. Het ATV wordt gevuld met afval, waarna het op 27 augustus afgekoppeld wordt, terugvalt naar de aarde en verbrandt.

André Kuipers is binnenkort gastredacteur van een extra nummer van DeLUXE, dat op zaterdag 16 juni verschijnt bij NRC Weekend.