Real beëindigt op Cyprus sprookje Apoel Nicosia

Voetbalminnend Cyprus hoopte op een wonder bij Apoel-Real Madrid. Maar de Spaanse topclub bleek een paar maten te groot voor de reuzendoder uit Nicosia.

De Cypriotische voetbalclub Apoel Nicosia heeft gisteren in de kwartfinale van de Champions League lang standgehouden tegen de Spaanse topclub Real Madrid. Pas diep in de tweede helft boog het ‘vreemdelingenlegioen’ uit het Grieks-Turkse eiland voor de negenvoudige recordwinnaar van de Champions League – voorheen Europa Cup 1 geheten.

In de andere kwartfinale versloeg Chelsea het Portugese Benfica in Lissabon met 1-0. Oud-Feyenoorder Salomon Kalou maakte een kwartier voor tijd het enige doelpunt. Vanavond worden de andere kwartfinaleduels gespeeld: Milan-Barcelona en Olympique Marseille-Bayern.

Real kwam in Nicosia pas na rust op voorsprong door een treffer van de Franse spits Karim Benzema. In de laatste tien minuten vergrootten de Braziliaanse invaller Kaká en opnieuw Benzema de marge: 0-3.

Apoel, in 1926 opgericht in een bakkerij, lijkt dan nu toch echt de Champions League te gaan verlaten. De club bereikte begin deze maand als eerste Cypriotisch elftal de kwartfinales. Onderweg schakelde Apoel onder meer het Oekraïense Shaktar Donetsk, het Portugese FC Porto en het Franse Olympique Lyon uit – clubs die bij de bookmakers veel hoger stonden genoteerd.

Apoels opmars begon enkele jaren geleden met de komst van voorzitter Foivos Erotokritou. De ondernemer gaf trainer Ivan Jovanovic enkele seizoenen de tijd om een elftal op te bouwen. Dat is ongebruikelijk in de Cypriotische competitie waarin ongeduldige bestuurders bij de minste tegenslag hun trainer ontslaan.

Erotokritou hielp de 21-voudig landskampioen uit de financiële moeilijkheden met de inkomsten uit de eerste deelname aan de Champions League, twee seizoenen geleden. Hij zorgde dat trainer Jovanovic, die eerder vier Griekse clubs leidde, kon investeren in een elftal met vooral Brazilianen, Portugezen en Cypriotische talenten. „We zijn een kleine club uit een klein land”, zei de voorzitter. „We hebben dit stap voor stap opgebouwd. Geluk komt niet vanzelf, we hebben het zelf in de hand.”

Apoel verdiende met de deelname aan de Champions League dit seizoen veel meer dan haar jaarlijkse begroting (10 miljoen euro). Het voetbal zorgt ook voor economische groei in Nicosia, met stijgende inkomsten voor cafés, restaurants en gokkantoren. Apoel krijgt bestellingen voor merchandising uit Griekenland, Brazilië, Ghana en Canada.

„Wie drie jaar geleden had voorspeld dat dit zou gebeuren, was voor gek verklaard”, reageerde Costas Koutsokoumnis, voorzitter van de Cypriotische voetbalbond vorig najaar. „Apoel bewijst dat het mogelijk is wat te bereiken met beperkte middelen. Succes heeft niets te maken met de duurste spelers kopen, maar met planning over de lange termijn en vertrouwen in dezelfde trainer.”

Joost Broerse kende het corruptieve beeld van het Cypriotische voetbal, maar werd verrast in ruim tweeënhalf jaar bij Apoel, de club die hij begin dit seizoen verruilde voor Excelsior. „Het is een stabiele club, met een rustige voorzitter en een verstandige trainer”, zei de oud-speler van FC Utrecht eerder dit seizoen. „Dat is op Cyprus niet gewoon.”

Broerse zei gemerkt te hebben hoe belangrijk Apoel is voor de supporters. „Ze plannen bruiloften op Cyprus niet op wedstrijddagen, dan komt er niemand. Trouwen doen ze in een interlandweekeinde. De huwelijksreis wordt meestal gecombineerd met een wedstrijd in Europa.”