Biohackers knutselen thuis met oude schoenendozen en DNA

Ben je een beetje handig? Dan kan ook jij thuis DNA-mutaties opsporen, bacteriën kweken of neurofysiologisch onderzoek doen. Gewoon, in de garage of op zolder. Steeds meer enthousiaste amateurs knutselen met huis-tuin-en-keuken gereedschap hun eigen labuitrusting in elkaar. Deze ‘biohackers’ doen thuis proefjes die voorheen alleen in high-tech laboratoria gedaan werden.

Neem de amateur-neurofysiologen van Backyard Brains. Zij ontwikkelden de Spikerbox, een klein versterkertje dat de activiteit van zenuwcellen in een insectenpoot hoor- én zichtbaar kan maken. Steek twee naalden in de poot en via het speakertje hoor je de neuronen ruisen. Met een smartphone-app zijn vurende zenuwcellen ook te zien. Vorige week publiceerden de bedenkers zelfs een wetenschappelijk artikel over hun Spikerbox, inclusief bouwtekeningen. Zie hier de jolige en nerdy ‘commercial’ die de hackers maakten:

Wetenschapredacteur Sander Voormolen woonde vorige week de eerste bijeenkomst van de Dutch DIY (Do It Yourself) Bio groep bij. Hij zag daar hoe Nederlandse biohackers van een schoenendoos, wat plakband en een oude föhn een DNA-detectie apparaat hebben gemaakt. Het is uiteindelijk de bedoeling om malaria-parasieten in bloedmonsters op te sporen. De schoenendoos die de hackers meebrachten bevatte een prototype dat nog niet werkt. Een pakkende naam heeft het apparaat al wel: de Amplino.

Is dat niet gevaarlijk, als mensen thuis zelf gaan knutselen met DNA? Volgens Pieter van Boheemen (26), initiatiefnemer van de Nederlandse bijeenkomst, is die zorg ongegrond. „Wat wij doen, komt niet eens in de buurt! Het maken van lichtgevende yoghurt is zo ongeveer wel het spectaculairste wat biohackers tot nu toe hebben gedaan. Ik denk dat we banger moeten zijn voor verkeerde regimes die aan biologische oorlogvoering willen beginnen dan voor deze amateurs. Het zou heel stom zijn als ze denken dat ze zelf met ziekteverwekkers zouden kunnen gaan werken. Biohacken gaat over creëren, niet over vernietigen.”

De volgende bijeenkomst van de Dutch DIY Bio vindt plaats op 20 april in de Waag in Amsterdam. Zie deze link.

Lees vanmiddag een uitgebreid artikel over biohackers in NRC Handelsblad. Of lees het artikel in de digitale editie (alleen voor abonnees).