Tiger na 923 dagen weer de beste

Tiger Woods won gisteren in Orlando voor het eerst sinds september 2009 een toernooi op de PGA Tour. Anderhalve week voor het begin van de Masters op Augusta kan de golfwereld zijn geluk niet op.

Bijna duizend dagen moest de golfwereld erop wachten. Maar de beste speler aller tijden weet weer wat het is, winnen. Gisteravond schreef Tiger Woods in Orlando weer eens een toernooi op de Amerikaanse PGA Tour op zijn naam, de Arnold Palmer Invitational op de baan van Bay Hill.

Met vijf slagen voorsprong op de nummer twee, de Noord-Ier Graeme McDowell, leek Woods weer als nieuw: met zijn hele arsenaal aan slagen, chips en putts was hij met afstand de beste van een sterk veld. Eindelijk had ’s werelds rijkste sportman weer eens „pure vreugde” beleefd aan de sport die hem groot maakte – en die hij groot maakte. „Dit voelt heel goed. Het heeft me een heleboel werk gekost”, erkende een zichtbaar opgeluchte Woods na afloop tegenover journalisten.

Door zijn overwinning in Orlando, voor de zevende keer in zijn indrukwekkende loopbaan, is Woods in één klap weer de grote favoriet voor de Masters, de major die over anderhalve week op Augusta National wordt gespeeld.

Woods won dat evenement al vier keer eerder, de laatste keer in 2005. In zijn hele carrière bleef de teller steken op veertien majorzeges, vier minder dan zijn legendarische landgenoot Jack Nicklaus. In de Amerikaanse media wordt inmiddels weer druk gespeculeerd over de vraag of Woods dat record nog kan breken.

De speler zelf was al meer dan tevreden met zijn eerste toernooizege op de PGA Tour sinds september 2009. Kort na dat evenement kwam de eerste sportmiljardair in een achtbaan terecht die zijn hele leven op zijn kop zette. Fans en sponsors keerden hem verontwaardigd de rug toe na onthullingen over een serie buitenechtelijke affaires, die hem zijn huwelijk met de Zweedse Elin Nordegren kostte.

Mentale problemen en blessures aan zijn linkerknie wierpen hem ver terug. Eind vorig jaar was de voormalige nummer één afgezakt naar de 58ste plaats op de wereldranglijst. Woods bleef niet minder dan 27 toernooien zonder eindzege.

Na zijn zege in Orlando, vlakbij de plek waar hij met zijn inmiddels verscheurde gezin woonde, klom Woods vandaag op naar de zesde plaats. De afgelopen maanden hadden de tekenen van sportief herstel zich gestaag aangediend. „Ik ben steeds beter geworden, dat is het belangrijkste”, zei Woods gisteren. „Ik heb de laatste dagen een paar heel goede slagen gemaakt. Dat is een goed teken op weg naar Augusta.”

Woods ging de laatste dag van de Arnold Palmer Invitational in met een voorsprong van één slag op McDowell. Maar de lokale favoriet, gevolgd door duizenden toeschouwers en miljoenen Amerikaanse televisiekijkers, liet met vier birdies op de eerste negen holes zien dat er, net als vroeger, voor de rest van het veld niets te halen viel. „Ik denk hij zijn comeback nu echt heeft aangekondigd”, zei McDowell, winnaar van de US Open in 2010. „Het is geweldig om vanaf de eerste rij toe te kijken hoe misschien wel de beste speler aller tijden doet waar hij goed in is: golftoernooien winnen.”

Voor de sport, de toeschouwers de televisiestations en de sponsors is Woods’ terugkeer aan de top een zegen. Alleen al zijn deelname garandeert uitzonderlijke kijkcijfers in de hele wereld – te beginnen in Augusta, eind volgende week, waar sterren als Rory McIlroy, Lee Westwood en Phil Mickelson eindelijk weer concurrentie krijgen van de man die sport voorgoed veranderde.