Endemol kan weer aan het werk

John de Mol kan zich weer bemoeien met het jongste hoofdstuk van de roerige geschiedenis van Endemol. Het bedrijf is verlost van 2,7 miljard euro schuld. Het Britse hedgefonds Apollo en de Nederlandse investeringsmaatschappij Cyrte Investments zijn er nu grootaandeelhouder.

‘Goed nieuws”, zegt Just Spee, de 47-jarige financieel directeur van Endemol. „We kunnen ons nu weer richten op de dingen waar we goed in zijn: programma’s maken.” Spee werd twee jaar geleden vanuit het financieel saneringsbureau Alvarez & Marsal gedetacheerd bij de Nederlandse televisieproducent om orde op zaken te stellen.

Na twee jaar onderhandelen bereikte het bedrijf een akkoord met de belangrijkste schuldeisers, zo meldde deze krant gisteren. Hierdoor is Endemol verlost van zijn torenhoge schuldenberg: 2,7 miljard euro.

Reddende engelen: het Britse hedgefonds Apollo en de Nederlandse investeringsmaatschappij Cyrte Investments, de huidige grootaandeelhouder. Nog niet alle details zijn uitgetekend, zegt Cyrte-directeur Frank Botman. Apollo en Cyrte nemen, los van elkaar, de grootste schuldposities over en zullen die omruilen tegen aandelen. Na deze schuldsanering zullen zij de grootste aandeelhouders van Endemol zijn. Er resteert een schuld van gezondere proporties van 550 miljoen euro, en de twee andere eigenaren – Goldman Sachs en Mediaset – krijgen een nog onbekend, kleiner belang.

Medeoprichter John de Mol zal in elk geval nu ook in het volgende hoofdstuk van de moderne en roerige geschiedenis van Endemol betrokken zijn. Hij heeft een deel van zijn vermogen (dat hij in 2000 verdiende met de verkoop van Endemol aan het Spaanse Telefónica) bij Cyrte gestald. Het was hem een doorn in het oog, zo weet een betrokkene, dat zijn geesteskindje dat hij met Joop van den Ende grootbracht, na de verkoop aan Telefónica nooit meer zo succesvol was. Dé klapper van de jaren negentig, Big Brother, werd steeds minder internationaal verkocht en nieuwe hits bleven uit.

Telefónica stootte Endemol in 2005 weer grotendeels af, via een rentree op het Damrak. De Mol kocht via zijn toenmalige investeringsvehikel Talpa Capital een klein belang. Twee jaar later, 2007, nam het Italiaanse tv-concern Mediaset van ex-premier Silvio Berlusconi, het initiatief om Endemol opnieuw van de beurs te halen. Gesteund door zakenbank Goldman Sachs en Cyrte, de opvolger van Talpa Capital – waar De Mol inmiddels een kleinere rol speelde. De drie kopers kregen elk eenderde van de aandelen.

De overname van Endemol werd op een voor die tijd klassieke private equity-manier gefinancierd: scherp. De nieuwe aandeelhouders wentelden de aankoopsom van 3,4 miljard voor ruim 80 procent als lening af op het bedrijf. Die constructie werkte zolang de groeiramingen uitkwamen. Maar de ontluikende crisis in de Westerse wereld drukte de inkomsten. Endemol had steeds meer moeite om de betalingsverplichtingen aan de banken te voldoen. Vanaf 2009 belandde Endemol in de rode cijfers, oplopend tot een verlies van 1,3 miljard in 2010. Ook het eigen vermogen verschoot van kleur, tot ruim 940 miljoen negatief. Technisch failliet, heet dat.

De grote schuldeisers, de Britse bank Barclays voorop, drongen aan op een herstructurering. De drie bestaande aandeelhouders en externe hedgefondsen begonnen de schuldenberg in mootjes op te kopen, in de hoop die later tegen een gunstige ruilverhouding weer in aandelen om te kunnen zetten. En externe partijen, zoals Time Warner, meldden zich als koopjesjagers. Maar een bod van om en nabij het miljard werd te laag bevonden. Dan zouden de zittende aandeelhouders nog meer op hun investering van 2007 moeten afboeken.

Cyrte zag, en ziet, zeker nog brood in Endemol. Want operationeel draait het zo beroerd nog niet. Vorig jaar, zo zegt financieel directeur Spee, groeide de omzet met 10 procent (tot een kleine 1,4 miljard) en bedroeg de bruto winst 163 miljoen.

Op basis van die cijfers besloot Cyrte, samen met hedgefonds Apollo, het initiatief in de schuldsanering over te nemen. De logische, volgende stap in de herstructurering van Endmol, nauwere samenwerking met John de Mols huidige productiemaatschappij Talpa, zal nog meer voordelen kunnen brengen.

Even dreigde Cyrte in de onderhandelingen te worden weggedrukt en met een onbetekenend minderheidsbelang over te blijven. Vorige maand kwam er alsnog een akkoord. De komende maanden zal blijken hoeveel aandelen Cyrte voor de opgekochte schulden krijgt.