Necrologie voor de Encyclopedia Britannica (1768-2012)

Bijna anderhalve meter boekenplank, 32 banden in kalfsleer. Voortaan wordt er niks meer in veranderd. Want ‘de Britannica’ wordt na 244 jaar niet meer gedrukt

Het is voorbij. Er komt geen nieuwe druk meer van de Encyclopaedia Britannica. Dit maakte de Amerikaanse uitgever eerder deze week bekend. De bestaande oplage wordt nog verkocht, à $1.395 (€1.068) voor een complete set – $23 per kilo. Daarna zal hij alleen nog tweedehands beschikbaar zijn – een ‘ongebruikte’ uit 1991 wordt nu aangeboden voor €250 op marktplaats.nl.

De Britannica is een monument in de boekenkast: 32 delen dundruk, in totaal 1 meter 40 breed, 29 cm hoog, circa 65.000 artikelen. Eeuwenlang stond de encyclopedie symbool voor de kennishonger uit de Verlichting (eerste druk, in drie delen: 1768). Maar op papier verkocht dat verlichtingsideaal steeds minder, al werd jaarlijks een nieuwe, herziene oplage gedrukt. In 1990 was die oplage nog 120.000 stuks, vorig jaar was het minder dan 10.000.

Het waren vooral bibliotheken en bibliofielen die de papieren encyclopedie nog kochten. Want je moest wel echt van papier houden. De encyclopedische informatie zelf was al lang veel goedkoper. Voor $80 (€61) koop je een jaar lang toegang tot de Britannica op internet– uitgebreider dan in druk. De dvd kost maar $40 – voor 80.000 artikelen. Volgens de uitgever hebben wereldwijd al meer dan 100 miljoen gebruikers toegang tot de betaalde internetsite, overigens vaak onder collectieve abonnementen van bibliotheken.

Abonnees kunnen het hele artikel hier lezen.

Dit artikel werd gepubliceerd in NRC Handelsblad op Vrijdag 16 maart 2012, pagina 18 - 19.