Een wedstrijd in houden van, dat kan in de MRI-machine

Denken aan iemand van wie je houdt, met je hoofd in een MRI-machine. Dan krijg je als uitslag hoevéél je van haar/hem houdt.

‘Ik hou meer van jou dan zij van jou houdt.” Beweringen als deze worden in de liefde gedaan. Maar kun je de intensiteit van iemands liefde meten? Aan Stanford is het geprobeerd, met een feel good movie als resultaat: The Love Competition.

Het onderzoek heeft geen grote pretenties. Het idee is niet dat liefde nu definitief meetbaar is. Het initiatief komt ook niet uit de wetenschap maar van filmer Brent Hoff, tevens hoofdredacteur van het dvd-tijdschrift Wholphin. Hoff wilde zien hoe ver hij kon komen met liefde in wedstrijdverband. Vrij ver, zo blijkt.

Het Stanford Center for Neurobiological Imaging was bereid te helpen. Kandidaten zouden gescand worden in een MRI-apparaat, dat activiteit van hersengebieden in kaart brengt. Proefpersonen moesten zo intens mogelijk denken aan wat liefde voor hun betekende. Op basis van de scan werd een cijfer gegeven aan de activiteit van de nucleus accumbens, een hersengebied dat een rol speelt bij positieve emoties. Wie de hoogste score haalde, werd uitgeroepen tot winnaar. Daarmee werd de meetmethode, voor dit project althans, een definitie van liefde.

Er waren zeven kandidaten – het was een verkennend experiment, geen wereldkampioenschap. In de film stellen ze zich voor en leggen ze uit waaraan ze gaan denken. Dat alleen al maakt The Love Competition de moeite waard. Zo verklaart tienjarige Milo (de enige minderjarige) dat hij bij gebrek aan ervaring in de echte liefde gaat denken aan zijn pasgeboren nichtje Ingrid.

Verbazingwekkend is hoe enthousiast de deelnemers naar buiten komen. De meerderheid is lyrisch over de ervaringen in de MRI-machine, alsof die verantwoordelijk is voor de mooie gedachten die ze zelf hebben opgewekt.

De test meet waarschijnlijk wel iets relevants. Dat blijkt, ironisch genoeg, vooral door de verliezer. Niet in de film maar wel in het artikel dat Wired erover publiceerde zegt degene die op de laatste plaats eindigde dat hij vooral aan zijn kersverse ex-vriendin dacht. Bij het verlaten van het MRI-apparaat liet hij weten dat hij tot de conclusie was gekomen eroverheen te zijn.

Een gelukkige verliezer dus, maar er was ook een tevreden winnaar. Een film om een prima humeur aan over te houden. ‘Houden van’, voor je het weet is het een Olympische sport.

Herbert Blankesteijn

De video is te zien op nrc.nl/bekijks