Machtsgreep McLaren in Melbourne

McLaren-coureur Jenson Button won in Melbourne de eerste Grote Prijs van het seizoen. Hij versloeg wereldkampioen Vettel én zijn teamgenoot Hamilton.

Met een overtuigende zege in de eerste Grote Prijs van 2012 kondigde Jenson Button gisteren een voorzichtige machtswisseling binnen de Formule 1 aan. De McLaren-coureur gaf op het gelegenheidscircuit in Albert Park in het Australische Melbourne een eerste aanzet tot een mogelijk einde aan de suprematie van Red Bull en regerend wereldkampioen Sebastian Vettel. En ook niet onbelangrijk: hij deelde mentaal een harde tik aan ploeggenoot Lewis Hamilton uit. Die verloor vorig jaar na een slecht seizoen het kopmanschap aan Button.

Hamilton kwalificeerde zich zaterdag als snelste en rekende, zo bleek gisteren na afloop van de race, op winst en rehabilitatie. Maar de wereldkampioen van 2008 reed „vrij armoedig”, zo zei een sombere Hamilton over zijn race. „Mijn start was stuitend, zo slecht.” Daarna liep het allemaal niet zoals hij had gehoopt.

Hoe anders was dat voor teamgenoot Jenson Button. Hij haalde Hamilton direct in en reed – zonder voluit te hoeven gaan – de hele race met een comfortabele voorsprong. Bij een neutralisatie in het laatste kwart van de race profiteerde Vettel van het ‘in elkaar schuiven’ van het rijdersveld. Hij wist zich te positioneren vóór Hamilton, die Button weliswaar niet kon bijhouden maar anderzijds van de Duitser niets te duchten had gehad.

In de slotfase verdedigde Vettel zijn tweede plaats met succes en hij beperkte daarmee ogenschijnlijk de schade. Maar duidelijk is dat hij in zijn Red Bull het hele weekend in de achtervolging moest. Een beeld dat in het eenzijdige seizoen van 2011 nauwelijks voorkwam.

„McLaren is op dit moment het te kloppen team”, liet Vettel achteraf weten. „Jenson was niet te verslaan, maar ik ben erg blij met de tweede plek. Na de kwalificatie stonden we er niet goed voor.”

De problemen van Red Bull komen mede door een belangrijke regelwijziging. Het is met ingang van dit seizoen verboden uitlaatgassen onder de wagen te blazen die extra grip genereren. Juist deze technische vondst vormde het fundament voor de superieure auto van Red Bull in 2011. Waar de McLaren gisteren als een strijkijzer op het circuit lag, moet Vettel duidelijk hard vechten om voldoende wegligging tegeneren. Ook op topsnelheid verloor hij tijd. Beide aspecten zijn komende zondag op het Maleisische circuit van Sepang van nog groter belang dan in Melbourne.

Wereldkampioen Vettel lijkt zich voorlopig te moeten richten op het beperken van de schade. Door de onderbreking van de race hield hij de schade beperkt en een positie achter de beide McLarens lijkt dan ook even het hoogst haalbare. Tenzij Lewis Hamilton vervalt in fouten die hem ook gisteren opbraken. Het blijft voor de Brit lastig net zo duurzaam om te springen met zijn Pirelli-banden als zijn concurrenten.

Dat Hamilton gisteren zo stuk zat na afloop – „ik snap er niks van” – tekende hoe gebrand hij was op eerherstel. Zijn teamgenoot Button bewees dat dezelfde auto dit jaar kan meestrijden om de titel.

„De afgelopen jaren waren de eerste races lastig voor ons, nu waren we dominant”, zei Button in Melbourne. En daar zat wellicht ook de crux: niet Button, maar Hamilton wilde zo graag degene zijn die de voorlopige degradatie van Vettel en Red Bull namens McLaren voltrekt. De bij McLaren opgeleide Hamilton won de strijd om poleposition met overtuiging, maar moest de eer aan Button laten op het moment dat het er echt toe deed.

De winnaar van de eerste Grote Prijs van het seizoen voelt zich nu „geweldig” en „belangrijk” bij McLaren. En dat geldt even niet meer voor Hamilton, die een aflopend contract heeft. Met nog negentien races te gaan zijn er voor hem en Vettel nog wel genoeg mogelijkheden terug te keren op de hoogste trede van het podium. Maar Jenson Button is nu even de grote meneer.